Algunos países vienen usando aplicativos y red de datos para controlar la pandemia

Para algunos analistas este proceso trae consigo muchos riesgos vinculados a la libertad y a la privacidad. Sin embargo, los países que vienen implementándolo, lo defienden, ya que este sistema de acceso a los datos y el uso de aplicativos están siendo muy positivos para el control de la pandemia.

(The Economist) Habiendo estado en cuarentena en casa de sus padres, en la provincia de Hebei, en el norte de China durante un mes, Elvis Liu llegó a casa de vuelta a Hong Kong el 23 de febrero. Los funcionarios fronterizos le dijeron que agregara el número de su oficina a sus contactos de WhatsApp y que fijara la configuración de uso compartido de ubicación de la aplicación en «siempre activa», lo que les permitiría ver dónde estaba su teléfono en todo momento. Luego le dijeron que llegara a casa dentro de dos horas, que cerrara la puerta y se quedara allí por dos semanas.

Su siguiente quincena se interrumpía, cada ocho horas, con la necesidad de reactivar ese intercambio de ubicaciones siempre activo; Facebook, que posee WhatsApp, requiere tal afirmación para que las personas no solo dejen de ser rastreadas. Comparado con su primer encierro, en un apartamento espacioso, con familiares y perros como compañía, el piso de diez metros cuadrados con dos pequeñas ventanas que daban al patio era sombrío. Cuando salió, el 8 de marzo, se puso inmediatamente la máscara, las gafas y los guantes y tomó un ferry a la isla de Lamma, donde galopaba por exuberantes senderos del bosque durante 30 km, en libertad, hiriéndose las rodillas en el proceso. Todavía tiene problemas para dormir. Pero está en condiciones de trabajar, y Hong Kong está contento de que no representa ningún riesgo para la salud de sus conciudadanos.

China continental y Corea del Sur han reducido el número de casos nuevos de covid-19 a alrededor de 100 por día o menos; Hong Kong, Singapur y Taiwán nunca vieron aumentos abruptos en primer lugar (ver gráfico 1). Ahora todos enfrentan el mismo desafío: cómo limitar el aumento casi inevitable en los casos que seguirán cuando relajen los controles actuales, un aumento que ya se puede ver en algunos lugares. Para enfrentar ese desafío, todos están recurriendo a la tecnología de la información.

Sus esfuerzos, como otros en otros lugares, son experimentales. Se arriesgan al fracaso. También corren el riesgo de efectos secundarios adversos, más obviamente en las libertades civiles. Pero alrededor de 2.500 millones de personas han sido sometidas a algún tipo de bloqueo durante la pandemia (ver gráfico 2). Solo una fracción de ellos se ha infectado o se infectará y, por lo tanto, se vuelve inmune. El resto, cuando emerjan, necesitarán vigilancia, por su propio bien y por el de los que los rodean.

Las herramientas en uso se dividen en tres categorías. El primero es la documentación: usar tecnología para decir dónde están las personas, dónde han estado o cuál es su estado de enfermedad. El segundo es el modelado: recopilar datos que ayuden a explicar cómo se propaga la enfermedad. El tercero es el rastreo de contactos: identificación de personas que han tenido contacto con otros que se sabe que están infectados.

Cuando se trata de documentación, la mayor parte de la acción está en cuarentena: reemplazar las llamadas telefónicas y las visitas domiciliarias con un chequeo virtual. Mientras que Hong Kong usa WhatsApp, Corea del Sur tiene una aplicación personalizada que suena una alarma y alerta a los funcionarios si las personas se desvían. A partir del 21 de marzo, el 42% de las 10.600 personas en cuarentena estaban usando la aplicación. Taiwán utiliza un enfoque diferente, rastreando los teléfonos de las personas en cuarentena utilizando datos de mástiles de teléfonos celulares. Si detecta a alguien fuera de límites, les envía un mensaje de texto y alerta a las autoridades. Dejar la cuarentena sin su teléfono puede generar una multa; en Corea del Sur, las multas por romper la cuarentena son elevadas y pronto vendrán acompañadas de la amenaza de prisión.

Los teléfonos no necesitan simplemente enviar datos al gobierno. También pueden transmitir datos a terceros. La aplicación Health Check de China, desarrollada por los gobiernos provinciales y que se ejecuta a través de portales en las aplicaciones de pago ubicuas Alipay y WeChat, toma datos autoinformados sobre lugares visitados y síntomas para generar un código QR de identificación que se muestra en verde, naranja o rojo, correspondiente a libre circulación, cuarentenas de siete días y cuarentenas de 14 días. No está claro qué tan preciso es el sistema, pero Alipay dice que las personas en más de 200 ciudades ahora están utilizando su estado de Health Check para moverse más libremente.

Biologia celular

Un grupo de académicos, desarrolladores y funcionarios de salud pública de la Organización Mundial de la Salud ( OMS ) y de otros lugares están creando una aplicación similar de MyHealth de la OMS . Cuando las pruebas confiables de inmunidad, ya sea obtenidas mediante infección o, algún día, la vacunación, estén disponibles, dichas aplicaciones de documentación también pueden usarse para comunicar sus resultados en algunos lugares.

Cuando se trata de ayudar con el modelado y la conciencia situacional, hay una gran cantidad de datos. Las compañías telefónicas saben aproximadamente de dónde provienen todos sus clientes móviles de qué teléfono están usando sus teléfonos. Y debido a que los anunciantes pagarán para personalizar los anuncios, las compañías de Internet como Bytedance, Facebook, Google y Tencent recopilan una gran cantidad de datos sobre lo que están haciendo sus miles de millones de usuarios. Los modeladores pueden usar datos de ambos tipos de empresas para ajustar las predicciones de la propagación de la enfermedad.

Los gobiernos pueden usar los mismos datos para verificar cómo funcionan sus políticas a nivel de distrito o ciudad. En Alemania, Deutsche Telekom ha proporcionado datos al Instituto Robert Koch, la agencia de salud pública del gobierno, en una forma agregada que no identifica a las personas. El gobierno británico está en conversaciones con operadores de telefonía celular sobre el acceso a datos similares. Simplemente podría requerirlo: la Ley de Poderes de Investigación de 2016 le otorga el poder de tomar cualquier información que desee de cualquier compañía dentro de su jurisdicción para combatir el virus, y hacerlo en secreto. En la práctica, la negociación y la apertura tienen más sentido. La creencia de que los datos personales se pasan al gobierno en secreto podría erosionar exactamente el tipo de confianza de la que depende una pelea de «todos juntos», como lo solicitó Boris Johnson, el primer ministro.

Google, que puede tener más información sobre dónde están las personas que cualquier otra compañía, dice que está explorando formas en que podría ayudar a los modeladores y gobiernos con datos agregados. Un ejemplo podría ser ayudar a las autoridades sanitarias a determinar el impacto del distanciamiento social utilizando el tipo de datos que permiten a Google Maps informar a los usuarios sobre la congestión de las calles o museos.

Los científicos sociales computacionales, que usan datos de sistemas digitales para estudiar el comportamiento humano, están reflexionando sobre otras formas en que este tipo de datos podría informar y mejorar los modelos epidemiológicos. Un problema con los modelos actuales, dice Sune Lehmann, de la Universidad de Copenhague, es que suponen que las personas se mezclan e interactúan de manera uniforme; que pasar a un amigo y un extraño en la calle es exactamente el mismo tipo de interacción. Su grupo de investigación ha escrito un software de aprendizaje automático que puede examinar registros históricos de proveedores de telefonía móvil para diagnosticar y explorar cómo las relaciones modulan tales interacciones. Aplicado a los datos actuales, esta comprensión podría mostrar que las interacciones entre amigos en cafeterías no son tan importantes para la propagación de la enfermedad, pero que la entrega de paquetes sí lo es, o viceversa.

El uso de datos se vuelve más tenso cuando va más allá del modelado y la política de información al seguimiento directo de las personas para ver de quién contrajeron la enfermedad. Tal rastreo de contactos puede ser una importante herramienta de salud pública. También se parece a las tácticas modernas de lucha contra el terrorismo. «La tecnología para rastrear y rastrear ya existe y está siendo utilizada por gobiernos de todo el mundo», dice Mike Bracken, socio de Public Digital, una consultora y ex jefe de los servicios digitales del gobierno británico. Hasta qué punto esas capacidades son ahora parte de la lucha contra covid-19, nadie lo dirá.

Una razón por la cual los gobiernos mantienen en secreto los procedimientos y poderes por los cuales se apoderan y utilizan los datos es la preocupación de que los enemigos informados los evadirían. Cuando se trata de salud pública, esto no es convincente. Por complejo que sea para los estándares de los virus basados ​​en ARN , el SARS – COV -2 no va a cambiar su comportamiento debido a lo que están haciendo los espías. Pero sus adversarios no son las únicas personas a las que los fantasmas les gusta mantenerse en la oscuridad. Los ciudadanos preocupados por las libertades civiles también cumplen con los requisitos. Esta es la razón por la cual el Sr. Bracken espera que los gobiernos no denuncien cualquier uso que estén haciendo de tales capacidades en la lucha contra covid-19: para ser sincero, dice, «expondría el poder que los gobiernos tienen muy rápidamente».

Aparentemente sin preocuparse por hacerlo, el 16 de marzo el gobierno de Israel autorizó a Shin Bet, al servicio de seguridad interno y a la policía a usar sus conocimientos técnicos para rastrear y acceder a los teléfonos móviles de las personas infectadas. El Tribunal Superior de Israel inicialmente limitó los poderes; después de que se estableció la supervisión parlamentaria, sin embargo, estaban listos para comenzar.

Corea del Sur también está utilizando sistemas digitales para aliviar la carga en sus rastreadores de contacto humano. Al comienzo del brote, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de Corea enviaron sus solicitudes de historiales de ubicación a través de la policía, que utilizó sus canales a los controladores de datos para recuperar la información requerida. Pero el KCDC dice que el sistema era demasiado lento y ahora ha automatizado el proceso de solicitud, lo que permite a los rastreadores de contratos extraer datos automáticamente a través de un panel de «ciudad inteligente». Este sistema de solicitud de datos se puso en funcionamiento el 16 de marzo. Los informes de noticias coreanos dicen que la automatización ha reducido el tiempo de rastreo de contactos de 24 horas a diez minutos.

También podría ser posible hacer algo similar de abajo hacia arriba, limitando así el espionaje del gobierno. Comience con una aplicación que envíe datos coherentes de salud y viajes a un registro central, como pretende el Health Check de China. Luego, agregue un cálculo numérico suficientemente inteligente y potente para que el sistema pueda encontrar todos los lugares donde se cruzan las historias de dos personas. Cuando alguien se enferma, el sistema puede alertar a todos los demás usuarios cuyas rutas se cruzaron. Debido a que la infraestructura estaría separada de la de los fantasmas, podría ser mucho más abierta, controlable y confiable.

Sin embargo, tales enfoques enfrentan serios problemas. El número de personas que una persona infecciosa infecta realmente casi siempre será mucho menor que el número que encuentran. Sean McDonald, experto en salud pública y gobernanza digital, dice que un sistema que alertó a todas las personas de que una persona infectada había estado cerca durante la semana pasada podría generar una demanda de pruebas que abrumarían por completo la capacidad disponible en la mayoría de los países. Si se supiera el riesgo relativo de, por ejemplo, pasar junto a alguien en la calle y beber de la misma fuente de agua con una hora de diferencia, y si los datos recogieran esas sutilezas, las cosas podrían ser diferentes. Pero no lo son.

Una alternativa a demasiadas pruebas no sería suficiente. Annie Sparrow, epidemióloga que asesora a Tedros Adhanom Ghebreyesus, director general de la OMS , señala que los modeladores sin experiencia en el campo tienden a entender mal la psicología de las pruebas. Es probable que el estigma asociado con una enfermedad supere el impulso racional de mantenerse a salvo a sí mismo y a su familia. Y tanto el Dr. Sparrow como el Sr. McDonald señalan que cualquier solución que se base en teléfonos inteligentes y acceso a Internet ignora inherentemente la mitad del planeta que no tiene acceso a Internet. McDonald dice que preferiría que los asistentes de datos se apliquen a problemas más fáciles, como la optimización de las cadenas de suministro de productos médicos como máscaras y ventiladores.

Gran hermano te rastrea por contacto

Google dice que, habiendo escuchado a los epidemiólogos mencionar tales puntos, no planea usar los datos de ubicación que recopila para hacer un seguimiento de contactos. Los mecanismos de recopilación de datos integrados en productos como Android o Google Maps «no están diseñados para proporcionar registros sólidos o de alta confianza para fines médicos y los datos no se pueden adaptar a este objetivo», dice la compañía. Facebook dice algo similar. Se puede suponer que ambas compañías piensan que hablar explícitamente sobre qué tan bien podrían hacer tales cosas generaría preocupaciones sobre la privacidad.

Sin embargo, lo que Google y Facebook no harán, el gobierno de Singapur está bastante preparado. Su Agencia de Tecnología del Gobierno y el Ministerio de Salud han diseñado una aplicación que puede identificar retrospectivamente los contactos cercanos de las personas que sufren de covid-19.

Cuando dos usuarios de esta nueva aplicación, llamada TraceTogether, están a menos de dos metros de distancia, sus teléfonos se ponen en contacto a través de Bluetooth. Si la proximidad dura 30 minutos, ambos teléfonos registran el encuentro en una memoria caché cifrada. Cuando a alguien con la aplicación se le diagnostica el virus, o se lo identifica como parte de un grupo, el ministerio de salud les ordena vaciar su caché a los rastreadores de contacto, quienes lo descifran e informan a la otra parte. Es especialmente útil para contactos entre personas que no se conocen, como compañeros de viaje en autobús o asistentes al teatro.

Los desarrolladores de la aplicación han tratado de calmar las preocupaciones sobre la privacidad y la seguridad. Descargarlo no es obligatorio. Los números de teléfono se almacenan en un servidor seguro y no se revelan a otros usuarios. Los datos de geolocalización no se recopilan (aunque las reglas de Google que rigen las aplicaciones que usan Bluetooth significan que se almacenarán en los teléfonos Android que ejecutan la aplicación). Están planeando publicar el código fuente de la aplicación y hacer que sea libre de reutilizar, para que otros puedan capitalizar su trabajo.

Los singapurenses confían en su gobierno. Desde que TraceTogether se lanzó el 20 de marzo, ha sido descargado por 735,000 personas, o el 13% de la población, según datos del gobierno. Varios singapurenses con los que habló este corresponsal un día nublado en el distrito comercial no sabían que podrían ser procesados ​​por negarse a entregar sus datos al ministerio de salud. Pero no tenían intención de frustrar a las autoridades. «Prefiero ser responsable que irresponsable», dijo un comerciante.

En un intento por superar el alboroto sobre los servicios de seguridad que rastrean a los infectados, el Ministerio de Salud de Israel lanzó una aplicación similar que permite a las personas que eligen usarla para ver si han entrado en contacto con otros usuarios que posteriormente se enfermaron. El gobierno dice que la aplicación, que utiliza software de código abierto, no comparte datos con las autoridades. La aplicación OMS MyHealth, también de código abierto, podría asumir con el tiempo una función similar de seguimiento de contactos.

Este mosaico de sistemas globales presenta su propio desafío: cómo hacer que se comuniquen entre sí para que puedan estimular una respuesta global a la enfermedad, no solo una que opere a nivel nacional o de la ciudad. Yves-Alexandre de Montjoye, que estudia la privacidad computacional en el Imperial College de Londres, dice que los gobiernos deberían unirse para acordar protocolos comunes para el manejo de los datos de covid-19, lo que facilitaría unir sus recursos. Sin embargo, en comparación con la búsqueda de ventiladores y la protección de los trabajadores de la salud, esta es una cifra bastante baja en la lista de las tareas imprescindibles de cualquier persona.

Y ahí está el problema. Covid-19 exige una serie de respuestas drásticas e inmediatas. También requiere pensar que se ve más allá de las próximas dos semanas. La red de computadoras creadas para el entretenimiento, la conveniencia, la conexión y la seguridad están ayudando en todo tipo de formas cotidianas, desde videoconferencias hasta trabajo en equipo y juegos para descansar y recuperarse. Pero también proporciona una red de sensores que pueden coordinar las respuestas de individuos y poblaciones enteras en un grado inimaginable en cualquier pandemia previa. Los países están aprendiendo a hacer uso del poder de ese panóptico de manera poco sistemática. Los sistemas que unen pueden durar mucho tiempo. Sería mejor vigilarlos. ■

Artículo publicado en la edición digital de The Economist

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