El coronavirus acelera el ascenso del robot cosechador

La escasez de mano de obra da nueva urgencia al desarrollo de recolectores inteligentes de frutas y verduras.

Las cosechadoras de fresas de Dogtooth tienen cámaras en brazos robóticos que escanean en busca de fruta, estiman su ubicación en 3D y evalúan si cada una puede ser recogida

Por: Kate Hodge

Cuando los agricultores del Reino Unido se encontraron con poco personal debido a las restricciones de viaje de Covid-19, el gobierno lanzó una campaña instando al público a cubrir el déficit y nació «Pick for Britain» .

Con la campaña de reclutamiento luchando por convertir a los solicitantes en trabajadores agrícolas y el Brexit, ya se está interrumpiendo el suministro de personal. Los productores están recurriendo a los cosechadores robóticos como una solución a largo plazo frente a la brecha laboral.

Pero mientras se prueban prototipos prometedores, los agricultores aún necesitan una fuerza de trabajo de cosecha confiable porque gran parte de su capital se invierte en la tierra.

“Tan pronto como se siembran sus cultivos, su efectivo está en el suelo y deben recuperarlo. Si no lo hacen, enfrentan un desastre ”, dice Simon Pearson, director del Instituto de Tecnología Agroalimentaria de la Universidad de Lincoln.

Algunos productores ya están cambiando sus hábitos de siembra para tener en cuenta el riesgo laboral. Pollybell , una granja orgánica mixta de 5,000 acres cerca de Doncaster, en el norte de Inglaterra, dejó de producir brócoli tierno este año porque no podía garantizar que pudiera reclutar a las 50 personas necesarias para cosechar el cultivo de alto valor.

«La verdadera solución [a la escasez de mano de obra] debe ser diseñar sistemas e invertir en la tecnología para resolverlo», dice James Brown, director de Pollybell.

Un consorcio del Reino Unido, respaldado por productores y coordinado por la Universidad de Lincoln y otros, está acelerando ciertos proyectos de robótica y automatización en un esfuerzo por contrarrestar la escasez de mano de obra agrícola.

La verdadera solución [a la escasez de mano de obra] debe ser diseñar sistemas e invertir en la tecnología para resolverlo.

Dogtooth Technologies , una empresa de robótica con sede en Cambridge, ejecuta uno de los seis proyectos que el consorcio ha elegido para la aceleración, específicamente su prototipo de cosechadora de fresas. «Estamos terminando las pruebas finales y demostrando la viabilidad comercial, y luego estamos listos para comenzar a escalar la fabricación», dice Ed Herbert, fundador y director de operaciones de Dogtooth.

Las cámaras en los brazos robóticos escanean la fruta, estiman su ubicación en 3D y evalúan si cada una está lista para ser recogida. Luego, la baya se envía a una cámara de inspección y se evalúa su madurez, defectos y masa, luego se clasifica en el cestito apropiado. Un trabajador puede manejar una docena de máquinas Dogtooth, cada una de ellas a la mitad de la velocidad de un humano, dice Herbert.

En los Estados Unidos, Harvest Croo Robotics está probando su máquina autónoma Berry 6 que tiene 16 cabezales robóticos, cada uno con seis brazos que escanean, seleccionan y recogen una fruta en ocho segundos. El recolector tarda 20 horas en elegir lo que 30 humanos pueden reunir en un día, dice Joseph McGee, director ejecutivo. «Todavía tiene mejoras por hacer, pero es capaz de ir al campo y recoger», dice.

Las fresas han demostrado ser un campo de pruebas popular para las empresas de robótica, ya que la recolección de frutas blandas es un trabajo de alto valor y la larga temporada significa que las máquinas se utilizarán ampliamente, dice el Sr. Herbert.

Los robots también se están utilizando para recoger otros cultivos. Brown ha desarrollado una cosechadora de brócoli en Pollybell, por ejemplo, mientras que los investigadores de la universidad de Cambridge han construido un prototipo que puede encontrar y recoger cabezas de lechuga, dice Fumiya Iida, investigadora principal del Laboratorio de robótica bioinspirada de la universidad.

La superación de obstáculos como la financiación y la regulación dictará cómo, y qué tan rápido, se desarrollan los cosechadores robóticos para uso comercial, así como los tipos de modelos comerciales empleados.

Herbert dice que las máquinas de Dogtooth están diseñadas para que los productores compren y reparen o reemplacen si se rompen. Harvest Croo, por otro lado, planea construir una flota de máquinas que administrará y ejecutará, convirtiéndolas en un «reemplazo directo para el grupo de trabajo», dice McGee.

Un trabajador puede manejar una docena de máquinas Dogtooth, cada una de ellas con la mitad de la velocidad de un humano

Pero incluso si se establece dicha tecnología, se necesitarán supervisores humanos para administrar robots en lugar de elegir, dice Vishwanathan Mohan, profesor de la universidad de Essex. “Esto dará más empleo altamente calificado a las personas. . . trabajando en la granja en lugar de hacer esta tarea repetitiva y laboriosa para la cual la recompensa financiera es casi nada «, dice.

Las opiniones varían sobre cuánto tiempo pasará antes de que los robots sean adoptados ampliamente. “Si realmente lo presionamos mucho. . . y obtener una prueba de concepto esta temporada, podríamos tener robots comerciales la próxima temporada ”, dice el profesor Pearson de la Universidad de Lincoln.

Otros son más escépticos: si bien existen prototipos prometedores, una década «no es tan irrazonable como una línea de tiempo», dice Stavros Vougioukas, profesor asociado del departamento de Ingeniería Biológica y Agrícola de la Universidad de California Davis.

En lo que la mayoría de los expertos pueden estar de acuerdo es que los robots cubrirán la escasez, en lugar de aceptar trabajos. «Las economías del primer mundo simplemente no recogen sus propias frutas y verduras», dice Ali Capper, presidente de la junta de Horticultura y Papas de la Unión Nacional de Agricultores, porque tales roles son temporales y estacionales. «Es muy difícil vivir en una economía del primer mundo y depender de un trabajo como ese»

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