Bill Gates sobre cómo combatir futuras pandemias

El coronavirus acelerará tres grandes avances médicos. Esto es solo un comienzo


POR: BILL GATES

Cuando los historiadores escriban el libro sobre la pandemia de covid-19, lo que hemos vivido hasta ahora probablemente ocupará solo el primer tercio más o menos. La mayor parte de la historia será lo que suceda después.

En la mayor parte de Europa, Asia Oriental y América del Norte, el pico de la pandemia probablemente habrá pasado a fines de este mes. En unas pocas semanas, muchos esperan, que las cosas vuelvan a ser como eran en diciembre. Lamentablemente, eso no sucederá.

Creo que la humanidad vencerá esta pandemia, pero solo cuando la mayoría de la población esté vacunada. Hasta entonces, la vida no volverá a la normalidad. Incluso si los gobiernos levantan las órdenes de refugio en el lugar y las empresas vuelvan a abrir sus puertas, los humanos tendrán una aversión natural a exponerse a las enfermedades. Los aeropuertos no tendrán grandes multitudes. Los deportes se jugarán en estadios básicamente vacíos. Y la economía mundial estará deprimida porque la demanda se mantendrá baja y la gente gastará de manera más conservadora.

A medida que la pandemia se desacelera en los países desarrollados, se acelerará en los países en desarrollo. Su experiencia, sin embargo, será peor. En los países más pobres, donde se pueden realizar menos trabajos de forma remota, las medidas de distanciamiento no funcionarán tan bien. El virus se propagará rápidamente y los sistemas de salud no podrán cuidar a los infectados. Covid-19 abrumaba ciudades como Nueva York, pero los datos sugieren que incluso un solo hospital de Manhattan tiene más camas de cuidados intensivos que la mayoría de los países africanos. Millones podrían morir.

Las naciones ricas pueden ayudar, por ejemplo, asegurándose de que los suministros críticos no solo lleguen al mejor postor. Pero las personas en lugares ricos y pobres estarán a salvo solo una vez que tengamos una solución médica efectiva para este virus, lo que significa una vacuna.

Durante el próximo año, los investigadores médicos estarán entre las personas más importantes del mundo. Afortunadamente, incluso antes de esta pandemia, estaban dando grandes saltos en vacunología. Las vacunas convencionales le enseñan a su cuerpo a reconocer la forma de un patógeno, generalmente al introducir una forma muerta o debilitada del virus. Pero también hay un nuevo tipo de inmunización que no requiere que los investigadores pasen tiempo cultivando grandes volúmenes de patógenos. Estas vacunas MRNA utilizan el código genético para dar a sus células instrucciones sobre cómo montar una respuesta inmune. Probablemente se puedan producir más rápido que las vacunas tradicionales.

Espero que, para la segunda mitad de 2021, las instalaciones de todo el mundo fabriquen una vacuna. Si ese es el caso, será un logro histórico: la humanidad habrá pasado rápidamente de reconocer una nueva enfermedad a inmunizarse contra ella.

Además de este progreso en las vacunas, otros dos grandes avances médicos surgirán de la pandemia. Uno estará en el campo del diagnóstico. La próxima vez que surja un virus nuevo, las personas probablemente podrán hacerse la prueba en casa de la misma manera que lo hacen para el embarazo. Sin embargo, en lugar de orinar en un palo, se frotarán la nariz. Los investigadores podrían tener dicha prueba lista dentro de unos meses después de identificar una nueva enfermedad.

El tercer avance será en medicamentos antivirales. Estas han sido una rama de la ciencia poco invertida. No hemos sido tan efectivos en el desarrollo de medicamentos para combatir los virus como los que tenemos para combatir las bacterias. Pero eso va a cambiar. Los investigadores desarrollarán grandes y diversas bibliotecas de antivirales, que podrán analizar y encontrar rápidamente tratamientos efectivos para virus nuevos.

Las tres tecnologías nos prepararán para la próxima pandemia al permitirnos intervenir temprano, cuando el número de casos aún es muy bajo. Pero la investigación subyacente también nos ayudará a combatir las enfermedades infecciosas existentes, e incluso ayudará a avanzar en la cura del cáncer. (Los científicos han pensado durante mucho tiempo que las vacunas MRNA podrían conducir a una eventual vacuna contra el cáncer. Hasta covid-19, sin embargo, no había mucha investigación sobre cómo podrían ser producidos en masa a precios incluso un poco asequibles.)

Nuestro progreso no estará solo en la ciencia. También será nuestra capacidad asegurarnos de que todos se beneficien de esa ciencia. En los años posteriores a 2021, creo que aprenderemos como lo hicimos de los años posteriores a 1945. Con el final de la segunda guerra mundial, los líderes construyeron instituciones internacionales como la ONU para evitar más conflictos. Después de covid-19, los líderes prepararán instituciones para prevenir la próxima pandemia.

Estas serán una mezcla de organizaciones nacionales, regionales y globales. Espero que participen en “juegos de gérmenes” regulares de la misma manera que las fuerzas armadas participan en juegos de guerra. Esto nos mantendrá listos para la próxima vez que un virus nuevo salte de murciélagos o pájaros a humanos. También nos prepararán si un mal actor crea una enfermedad infecciosa en un laboratorio casero y trata de armarla. Al practicar para una pandemia, el mundo también se defenderá de un acto de bioterrorismo.

Mantenlo global

Espero que las naciones ricas incluyan a las más pobres en estos preparativos, especialmente al dedicar más ayuda extranjera a la construcción de sus sistemas de atención primaria de salud. Incluso la persona más interesada, o el gobierno aislacionista, debería estar de acuerdo con esto por ahora. Esta pandemia nos ha demostrado que los virus no obedecen las leyes fronterizas y que todos estamos conectados biológicamente por una red de gérmenes microscópicos, nos guste o no. Si aparece un virus nuevo en un país pobre, queremos que sus médicos tengan la capacidad de detectarlo y contenerlo lo antes posible.

Nada de esto es inevitable. La historia no sigue un curso establecido. Las personas eligen qué dirección tomar y pueden dar el giro equivocado. Los años posteriores a 2021 pueden parecerse a los años posteriores a 1945. Pero la mejor analogía para hoy podría ser el 10 de noviembre de 1942. Gran Bretaña acababa de ganar su primera victoria terrestre de la guerra, y Winston Churchill declaró en un discurso: “Este no es el final. No es ni siquiera el principio del fin. Pero es, quizás, el final del principio.” ■

Artículo publicado en The Economist

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