Una de las salidas es aumentar el precio del carbono

El presente análisis nos ayuda a entender la importancia de aumentar el precio del carbono para luchar contra el cambio climático. El precio del carbono aumenta como arma preferida del mundo en la lucha climática

Por Susanna Twidale , Kate Abnett

LONDRES / BRUSELAS (Reuters) – ¿Se puede poner precio a la contaminación? Algunas de las economías más grandes del mundo están haciendo precisamente eso mientras luchan por cumplir sus grandes promesas de controlar las emisiones que calientan el planeta. Las cosas están llegando a un punto crítico.

China, Japón y Corea del Sur han seguido a la Unión Europea al comprometerse a reducir las emisiones a «cero neto» en las últimas semanas, donde liberan solo lo que eliminan del aire. El presidente electo de Estados Unidos, Joe Biden, hizo la misma promesa en su campaña electoral.

El año que viene están listos para establecer las primeras medidas prácticas para cumplir con estos objetivos, como parte de los compromisos bajo el acuerdo climático de París, y poner un precio al carbono será un tema central, dijeron los expertos a Reuters.

“Cada país tendrá que idear su propio camino para alcanzar el cero neto, pero la expectativa es que el precio del carbono será una parte muy importante”, dijo Wendy Hughes, Gerente de Innovación y Mercados de Carbono del Banco Mundial.

El principio es simple: un precio del carbono establece cuánto deben pagar las empresas por sus emisiones. Cuanto más alto sea el precio, mayor será el incentivo para contaminar menos e invertir en tecnología baja en carbono.

Los gobiernos pueden forzar estos pagos a través de un impuesto al carbono, un gravamen que las empresas deben pagar cuando contaminan, o mediante un sistema de comercio de emisiones (ETS).

Un ETS establece un límite máximo a la cantidad de emisiones que un sector, o grupo de sectores, puede producir. Crea “permisos de carbono” para esas emisiones, que las empresas pueden comprar por cada tonelada de CO2 que emiten.

Muchos países, desde Europa y Corea del Sur, hasta China y Kazajstán, ya han puesto en marcha planes de diversa índole. 

Más de la quinta parte de las emisiones globales están cubiertas por 46 esquemas nacionales de fijación de precios del carbono que operan hoy o en la etapa de planificación, así como 32 sistemas regionales dentro de los países, según el Banco Mundial.

El mayor de ellos, el mercado de carbono de la UE, se está preparando para una importante reforma.

Desde que se lanzó el sistema europeo en 2005, las emisiones de las plantas de energía y las fábricas participantes se han reducido en un 35%, una caída más pronunciada que la observada en los sectores no cubiertos por el esquema. 

«El ETS ha demostrado su eficacia», dijo Frans Timmermans, director de política climática de la UE. «El ETS muestra cómo el precio del carbono es un fuerte impulsor del cambio inmediato en el consumo de energía».

(Gráfico: Emisiones verificadas según el RCDE UE, excluida la aviación:)

Gráfico de Reuters

LEY DE EQUILIBRIO DE PRECIOS

En el sector de la energía, el esquema ayudó a que las plantas de carbón no fueran económicas, en comparación con las plantas de gas o renovables menos contaminantes.

Pero el truco para estos mercados es conseguir el precio correcto del carbono. Si es demasiado bajo, hay pocos incentivos para que las empresas controlen las emisiones; y si es demasiado alto, puede poner de rodillas a la industria.

La UE, que busca reducciones de emisiones más pronunciadas para cumplir con sus nuevos objetivos climáticos para 2030, propondrá ampliar y reformar su ETS a partir del próximo año.

Los cambios implicarían incluir más sectores, como el transporte marítimo, y frenar los permisos gratuitos otorgados a la industria de la UE para ayudarla a competir con empresas extranjeras que no pagan los costos del carbono.

El precio del carbono, que actualmente ronda los 27 euros por tonelada de CO2, debe alcanzar niveles que empujen a la industria a invertir en tecnologías de reducción de emisiones como el hidrógeno, dicen los analistas.

«El precio del carbono tiene que alcanzar un nivel lo suficientemente alto como para permitir que la Unión Europea alcance cero neto para 2050», dijo Mark Lewis, estratega jefe de sostenibilidad de BNP Paribas.

«Sobre esta base, creo que alrededor de 90 euros la tonelada es una expectativa razonable para 2030», dijo.

PROTEGERSE CONTRA LOS CHOQUES

Otras economías importantes se están poniendo al día. China, ahora el principal emisor de gases de efecto invernadero del mundo, planea lanzar su propio ETS nacional, posiblemente el próximo año. Ese sistema se convertiría en el más grande del mundo y se espera que cubra varios miles de millones de toneladas de CO2 de las centrales eléctricas cada año.

Los expertos dicen que los preparativos de China para lanzar su ETS se han acelerado desde el anuncio del presidente Xi Jinping en septiembre de que China se convertiría en carbono neutral para 2060.

«Hay un sentido de urgencia que no se ha visto en mucho tiempo», dijo el abogado Shawn He, con sede en Beijing, que ayuda a las empresas con el cumplimiento de las normas de carbono.

La UE ha trabajado con el país en el desarrollo de políticas de fijación de precios del carbono durante más de una década, tanto en los mercados regionales piloto que China está ejecutando ahora como en un esquema nacional.

Jos Delbeke, un antiguo responsable de la formulación de políticas climáticas de la UE que lideró el desarrollo del esquema comercial del bloque, dijo que su consejo a China había sido construir un sistema que pudiera reformarse gradualmente con el tiempo y resistir las crisis económicas.

La UE aprendió esa lección después de la crisis financiera de 2008, cuando factores como la falta de reglas flexibles hicieron que el mercado no pudiera responder a una caída de las emisiones inducida por la recesión y se vio afectado por un exceso de oferta de permisos baratos.

El precio de los permisos de carbono no se recuperó hasta 2018, cuando la UE dijo que introduciría una «reserva de estabilidad del mercado» a partir de 2019 que eliminó el exceso de permisos del sistema.

Los esquemas piloto de China ya han considerado el uso de un sistema de reservas similar, según Huw Slater, consultor senior de carbono de la consultora ICF en Beijing.

“Es un poco temprano en el escenario nacional para saber si harán algo similar, pero es bastante posible”.

CARBONO A TRAVÉS DE LAS FRONTERAS

Sin embargo, el establecimiento de un precio global único para el carbono sigue siendo una perspectiva lejana.

“La idea de un precio global del carbono se basó en el supuesto de que habría decenas de sistemas comerciales vinculados. Eso no ha sucedido ”, dijo David Hone, asesor climático en jefe de la petrolera Shell, que utiliza un precio interno del carbono para ayudar a cumplir sus propios objetivos de sostenibilidad.

Los precios internos del carbono también ayudan a proteger las inversiones de futuras políticas de fijación de precios del carbono.

Las conversaciones en la ONU no han logrado durante dos años acordar un conjunto común de reglas para los mercados internacionales de carbono.

La falta de coordinación global ha llevado a la UE a comenzar a redactar una política de impuestos en la frontera del carbono: un gravamen sobre las importaciones en Europa de productos contaminantes como el acero y el cemento. El objetivo es proteger a la industria europea de importaciones más baratas de regiones con políticas climáticas laxas.

En los Estados Unidos, Biden se ha comprometido a hacer lo mismo, con un plan de 2 billones de dólares para reducir las emisiones.

Hacer que el acceso a algunos de los mercados más grandes del mundo esté condicionado al pago de un precio de CO2 debería impulsar a los países con políticas climáticas débiles a «comenzar a descubrir cómo se moverán en una dirección baja en carbono para seguir siendo competitivos», dijo Hughes del Banco Mundial.

«Es posible crear vínculos entre los sistemas comerciales nacionales», agregó. «A largo plazo, es deseable un precio global del carbono … el hecho de que no veamos uno de inmediato no significa que no se esté moviendo en la dirección correcta»

Fuente: Reuters