¿Necesitaremos extraer metales en el futuro?

Las políticas medioambientales más estrictas podrían revolucionar la disponibilidad y el uso de la chatarra

Hoy reciclamos una fracción del metal que extraemos, a pesar de que la mayoría puede reutilizarse infinitamente. ¿Eso va a cambiar? ¿Cuánta chatarra se podría recuperar? Y si se recupera toda la chatarra disponible, ¿es posible eliminar la necesidad de extraer y procesar metales primarios?

Hemos extraído metales de la corteza terrestre durante milenios. Hemos convertido el material extraído en metal primario a un costo económico y ambiental considerable. Y, sin embargo, solo reciclamos una fracción del metal que extraemos, a pesar de que la mayoría se puede reutilizar infinitamente. ¿Podría un mayor reciclaje desplazar nuestra necesidad de metal recién extraído y ayudar a salvar el planeta para las generaciones futuras? ¿Hay suficiente chatarra en el sistema para saciar la interminable demanda de más de la humanidad?

Los gobiernos son reacios a anteponer el medio ambiente al crecimiento económico pero, cada vez más, los dos estarán interrelacionados. Existe una sólida justificación económica para un mayor procesamiento y uso de la chatarra. Los costos de inversión de capital para las instalaciones de procesamiento de chatarra de aluminio son típicamente el 10% de los de la primaria y el 50% o menos de los del acero. Luego están los beneficios de las emisiones de carbono: por lo general, la producción secundaria de aluminio tiene una huella de carbono de cinco a 25 veces menor que la producción de metales primarios. En el caso del acero, el mayor emisor industrial, las emisiones se pueden reducir a la mitad.

Aunque la demanda de chatarra superará el crecimiento del metal primario, seguirá infrautilizada en comparación con su disponibilidad general. ¿Por qué? Porque el precio, el beneficio, la calidad y las consideraciones tecnológicas impulsan actualmente el desarrollo de la industria secundaria. Pero las políticas medioambientales más estrictas cambiarán la disponibilidad y el uso de la chatarra.

La perspectiva de un precio del carbono de 110 dólares EE.UU. por tonelada indudablemente conducirá a una aceleración del procesamiento de chatarra en las industrias intensivas en carbono.

Un ejemplo sería la política de impuestos al carbono. La perspectiva de un precio del carbono de 110 dólares EE.UU. / tonelada (el precio global del carbono estimado por Wood Mackenzie necesario para limitar el calentamiento a 2 grados ) indudablemente conducirá a una aceleración del procesamiento de chatarra en las industrias intensivas en carbono. Por el contrario, para las industrias de bajo consumo de carbono, que no se ven afectadas por los impuestos al carbono, es probable que la adopción del uso de chatarra sea más lenta y dependerá en gran medida de los costos de producción relativos.

Las presiones de los consumidores y los inversores, que exigen contenido reciclado, podrían transformar el mercado, pero no sucederá hasta que los incentivos sean convincentes y se pueda mantener la calidad. Las políticas que exigen mayores tasas de reciclaje ya están impulsando una recolección de chatarra más limpia y reutilizable. Además, las políticas sobre contenido mínimo reciclado podrían estimular la demanda de chatarra. Además, creemos que los gobiernos verán cada vez más la chatarra como una fuente estratégica de suministro interno con bajas emisiones de carbono y con un potencial de crecimiento significativo.

Si la política es la clave para desbloquear la disponibilidad de chatarra, ¿cuánta chatarra se podría recuperar? Y si se recupera toda la chatarra disponible, ¿tendremos que extraer metales en el futuro?

Es imposible eliminar la necesidad de extracción y procesamiento de metales primarios, incluso permitiendo una expansión masiva de la disponibilidad de chatarra. Muchos usos finales no pueden usar chatarra, mientras que la creciente demanda de metal en otros lugares significará que la chatarra por sí sola no podría llenar el vacío. En ausencia de cambios sísmicos en las políticas y la sociedad, la chatarra seguirá subutilizada.

La política medioambiental obligará a un rápido aumento de la utilización de chatarra. Para el 2040, un escenario de regulación ambiental extrema equivalente a nuestro escenario mundial AET-2, o 2 ° C, reduciría la demanda de metales primarios hasta en un 35% para el hierro, 47% para el aluminio y 34% para el cobre. Esto podría resultar verdaderamente transformador para los productores y el planeta por igual.

Por: Julian Kettle y Renate Featherstone, https://www.woodmac.com/