Los riesgos de mantener las escuelas cerradas superan con creces los beneficios.

Millones de mentes jóvenes se van a desperdiciar durante toda esta temporada sin escuelas abiertas


En todo el mundo, las mentes de los niños se desperdiciarán. Cuando covid-19 aumentó a principios de abril, más del 90% de los alumnos fueron excluidos de la escuela. Desde entonces, el número ha disminuido en un tercio, ya que muchas aulas en Europa y Asia Oriental han reabierto. Pero en otros lugares el progreso es lento. Algunos distritos escolares estadounidenses, incluidos Los Ángeles y San Diego, planean ofrecer solo aprendizaje remoto cuando comience su nuevo año escolar. El gobierno de Kenia ha desechado todo el año, dejando a sus hijos inactivos hasta enero. En Filipinas, el presidente Rodrigo Duterte dice que no puede permitir que ningún niño regrese al aula hasta que se encuentre una vacuna. Sudáfrica ha reabierto los casinos, pero solo una fracción de las aulas.

Muchos padres están comprensiblemente asustados. Covid-19 es nuevo y poco entendido. Las escuelas son grandes y abarrotadas. Los niños pequeños no observarán el distanciamiento social. La precaución es apropiada, especialmente cuando los casos están aumentando. Pero como hemos argumentado antes, los beneficios de la reapertura de las escuelas generalmente superan los costos.

El nuevo coronavirus presenta un bajo riesgo para los niños. Los estudios sugieren que los menores de 18 años tienen entre un tercio y la mitad menos probabilidades de contraer la enfermedad. Los menores de diez años, según cifras británicas, tienen mil veces menos probabilidades de morir que alguien de entre 70 y 79 años. La evidencia sugiere que no es especialmente probable que infecten a otros. En Suecia, el personal de las guarderías y las escuelas primarias, que nunca cerraron, no era más propenso a contraer el virus que los de otros trabajos. Un nuevo estudio de 1.500 alumnos adolescentes y 500 maestros que habían regresado a la escuela en Alemania en mayo descubrió que solo el 0.6% tenía anticuerpos contra el virus, menos de la mitad de la tasa nacional encontrada en otros estudios. De acuerdo, un brote en una escuela secundaria en Israel infectó a más de 150 alumnos y personal. Pero con precauciones, el riesgo puede ser minimizado.

Sin embargo, los costos de faltar a la escuela son enormes. Los niños aprenden menos y pierden el hábito de aprender. Zoom es un pésimo sustituto de las aulas. Los niños pobres, que tienen menos probabilidades de tener una buena conexión Wi-Fi y padres educados, se quedan atrás de sus pares más acomodados. Los padres que no tienen dónde dejar a sus hijos luchan por volver al trabajo. Las madres soportan la carga más pesada y, por lo tanto, sufren un mayor revés en su carrera. Los niños que no van a la escuela tienen más probabilidades de sufrir abusos, desnutrición y problemas de salud mental.

El cierre de escuelas es bastante malo en los países ricos. El daño que hacen en los pobres es mucho peor (ver artículo ). Quizás 465 millones de niños que reciben clases en línea no pueden utilizarlas fácilmente porque carecen de conexión a Internet. En algunas partes de África y el sur de Asia, las familias se encuentran en una situación tan grave que muchos padres exhortan a sus hijos a abandonar sus estudios y comenzar a trabajar o casarse. Mientras más tiempo cierre la escuela, más tomará esta decisión lamentable. Save the Children, una organización benéfica, cree que casi 10 millones podrían abandonar. La mayoría serán niñas.

La educación es el camino más seguro para salir de la pobreza. Privar a los niños de esto los condenará a vidas más pobres, más cortas y menos gratificantes. El Banco Mundial estima que cinco meses de cierre de escuelas reducirían las ganancias de por vida de los niños afectados por $ 10 billones en dinero de hoy, lo que equivale al 7% del PIB anual actual .

Con tales pérdidas potenciales catastróficas, los gobiernos deberían estar trabajando en cómo reabrir las escuelas tan pronto como sea seguro. Este no debería ser un tema partidista, como lamentablemente se ha convertido en Estados Unidos, donde algunas personas suponen que es una mala idea simplemente porque el presidente Donald Trump lo propone. En algunos países, los sindicatos de docentes han sido obstructivos, en parte debido a una preocupación justificada por la salud pública a medida que aumentan los casos, pero también porque los intereses de los docentes no son los mismos que los de los niños, especialmente si se les paga si trabajan o no. El sindicato principal en Los Ángeles insta a que las escuelas permanezcan cerradas hasta que se cumpla una larga lista de deseos, incluido el sueño esquivo de la atención médica universal en Estados Unidos. Los niños no pueden esperar tanto.

Los lugares que han reiniciado la escolarización, como Francia, Dinamarca, China y Nueva Zelanda, ofrecen consejos para minimizar los riesgos. Dejan que los maestros más vulnerables se queden en casa. Comúnmente reducían el tamaño de las clases, aunque eso significaba que muchos niños podían pasar solo una parte de la semana con sus maestros. Se escalonaron los horarios para evitar aglomeraciones en los pasillos, en las puertas de las escuelas y en los comedores. Requerieron o alentaron máscaras. Aumentaron las pruebas y el rastreo en la escuela. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades los han utilizado para elaborar pautas sobrias, que incluyen medidas como separar los escritorios por seis pies (aunque el vicepresidente esta semana dijo que las escuelas deberían sentirse libres de ignorarlos).

Los países europeos esperaron en promedio unos 30 días después de que las infecciones alcanzaron su punto máximo antes de reanudar su presencia en la escuela. Después de haber comenzado de esta manera, muchos han relajado las reglas para permitir que la mayoría de los alumnos regresen a la escuela al mismo tiempo. No se conoce la experiencia de reapertura de escuelas en lugares donde el virus era tan frecuente como ahora en Arizona, Florida o Texas. Dichos lugares tendrán que controlar el virus antes de que comience el nuevo término. Esto probablemente significa que no todos los niños podrán regresar a tiempo completo incluso en ese momento. Pero unos días a la semana con un maestro son mejores que ninguno. Y, como en Europa, las escuelas pueden abrirse más a medida que retrocede covid-19.

Las compensaciones en el Sur global son aún más difíciles. Solo una cuarta parte de las escuelas de los países más pobres tienen jabón y agua corriente para lavarse las manos. Sin embargo, las escuelas en esos lugares también son donde los alumnos son alimentados y vacunados. Cerrarlos hace que los niños sean más vulnerables al hambre y al sarampión, y este riesgo casi seguramente supera el de covid-19. Por lo tanto, el curso prudente para los gobiernos de los países pobres es actuar con audacia. Cara abajo sindicatos y reabrir escuelas. Realice campañas de reinscripción en voz alta, dirigidas especialmente a las niñas. Ofrezca pequeñas transferencias de efectivo o regalos (como máscaras o bolígrafos) para aliviar las preocupaciones de los padres sobre los costos de llevar a sus hijos de vuelta a clase.

Reabrir las escuelas del mundo de manera segura no será barato. Además de miles de millones de botellas de desinfectante para manos, requerirá una organización cuidadosa, horarios flexibles y asistencia para aquellos que se han quedado atrás para ponerse al día. Les costará dinero a los contribuyentes, pero los contribuyentes a menudo también son padres. Los países ricos deberían ayudar a los pobres con algunos de los costos. Por muy empinados que sean, no se parecen en nada a los costos de dejar que la generación más grande de la historia humana crezca en la ignorancia

Artículo publicado en The Economist