Europa necesita comprender la investigación china, o corre el riesgo de ser explotada

Traducción de artículo publicado en ScienceBusiness por David Matthews

La UE necesita urgentemente una mejor inteligencia sobre el sistema de ciencia y tecnología de China para evitar que se aprovechen de él, advierte un nuevo informe, la última señal de la ansiedad europea de que carece de un conocimiento profundo del país.

Existe una «asimetría» de información entre China, que tiene una red global de larga data en busca de tecnología extranjera, y Europa, que solo recientemente se dio cuenta de que China podría ser un rival tecnológico, según el informe con sede en Berlín del Instituto Mercator de Estudios de China (MERICS).

«Es una imagen bastante fragmentada en toda Europa», dijo Rebecca Arcesati, autora del informe. «Eso contrasta con la inversión de China en la recopilación de información que respalda los esfuerzos del estado para adquirir tecnología y conocimientos extranjeros».

Los intentos de elaborar una hoja de ruta entre Bruselas y Pekín que establecería los términos de la cooperación en investigación siguen estancados, aunque las negociaciones continúan, con una nueva reunión prevista para finales de la primavera.

El informe cita una serie de escándalos en Dinamarca donde los académicos colaboraron en una delicada investigación china sin aparentemente darse cuenta de su error.

En un caso, un profesor de la Universidad de Aalborg supervisó a un estudiante de doctorado chino que se teme que estuviera trabajando en nuevos componentes eléctricos para la marina china. En otro, los investigadores trabajaron con una empresa implicada en la vigilancia masiva de uigures reprimidos en el oeste del país.

Europa necesita más información sobre el sistema de innovación de China, incluido si los posibles socios de investigación están vinculados al aparato militar o de seguridad chino, según el informe, Afinando el enfoque de Europa para el compromiso con China en ciencia, tecnología e innovación.

En el pasado, los socios chinos a veces han iniciado asociaciones «sin que la parte europea sepa quién es su contraparte o qué conexiones tienen», dijo Arcesati.

Europa también requiere datos mucho mejores sobre dónde se encuentran las fortalezas de la investigación china, utilizando artículos, citas y patentes para obtener una lectura temprana sobre dónde se están produciendo los avances, y así entablar asociaciones fructíferas, según Arcesati.

“Los socios europeos realmente necesitan información mucho más granular sobre dónde exactamente la investigación y las empresas chinas tienen una ventaja competitiva, dónde se encuentran las capacidades dentro de ecosistemas tecnológicos y cadenas de valor específicos”, dijo.

Diplomáticos de la ciencia

En su forma actual, China tiene una “ventaja de información con respecto a Europa”, ya que desde la década de 1950 ha desarrollado un sistema integral de seguimiento de patentes, publicaciones y políticas extranjeras.

China también cuenta con una red de más de 140 de los llamados “diplomáticos de ciencia y tecnología” estacionados en embajadas y consulados en 52 países, reveló un análisis el año pasado del Centro de Seguridad y Tecnología Emergente, con sede en la Universidad de Georgetown.

Estos “diplomáticos” analizan qué tecnología China necesita en casa, la encuentran en el extranjero en laboratorios corporativos o estatales y luego elaboran una lista de objetivos para que las empresas chinas nominalmente privadas inviertan o redacten acuerdos de licencia.

Esta asimetría de información corre el riesgo de poner a los europeos en desventaja a la hora de formar asociaciones.

Al establecer colaboraciones de investigación, los europeos tienden a ser menos asertivos sobre la agenda, dijo Arcesati, basándose en sus propias conversaciones con otros investigadores y funcionarios gubernamentales. «Eso puede deberse a que no saben tan bien como el lado chino dónde están las oportunidades, por lo que no expresan sus intereses con tanta claridad».

Al igual que China, Europa podría elaborar una lista de «objetivos de tecnología extranjera», sugiere el informe MERICS, y utilizar más activamente un sistema de «agregados científicos» en el extranjero.

El informe es la última señal de preocupación de que Europa necesita mejorar su juego cuando se trata de comprender la ciencia y la tecnología chinas y, de hecho, el país en su conjunto.

En noviembre pasado, se advirtió a la UE que necesita introducir “un seguimiento continuo de las actividades de CTI de China en la UE y China” en las recomendaciones de uno de sus propios órganos asesores.

El Foro Estratégico para la Cooperación Científica y Tecnológica Internacional, un organismo que reúne a la Comisión, los Estados miembros y los no miembros observadores, también destacó que Europa necesita «experiencia a largo plazo e independiente sobre la China contemporánea», que se extiende a «derecho, medio ambiente y economía».

Estas recomendaciones parecen hacerse eco de una nota privada que circuló entre los comisionados en mayo del año pasado con preocupaciones de que “Europa carece de un conocimiento sólido sobre la China contemporánea”.

La Comisión y algunos gobiernos nacionales han comenzado a reaccionar.

Lanzada en 2020, la Red de conocimientos de I + i de la UE sobre China ha comenzado a reunir conocimientos y experiencias sobre China para ayudar a orientar la política de Bruselas.

Horizonte Europa también se está utilizando para colmar las lagunas en la comprensión europea. El año pasado, el programa de investigación lanzó una convocatoria de 8 millones de euros sobre la mejora del conocimiento independiente sobre la China contemporánea en Europa.

En julio del año pasado, Alemania anunció 5 millones de euros en nuevos fondos para apoyar la “experiencia independiente de China” en Alemania.

Se produjo después de una serie de escándalos de libertad académica en el país sobre la supuesta influencia de Beijing sobre los Institutos Confucio, centros de lengua y cultura nominalmente apolíticos adscritos a 19 universidades alemanas. En el incidente más reciente en octubre pasado, institutos en Hannover y Duisburg cancelaron las conversaciones sobre un libro sobre el presidente de China, Xi Jinping.

En el Reino Unido también han comenzado a surgir preocupaciones. Un informe con autores, incluido el exministro de ciencia del país, Jo Johnson, recomendó en mayo pasado que la principal agencia de financiación de la investigación del país «lleve a cabo una auditoría completa de los proyectos en curso con China».