Análisis: el gas se enfrenta a una crisis existencial en una Europa preocupada por el cambio climático

Europa enfrenta la perspectiva de facturas de electricidad más altas y una escasez de suministro, ya que las empresas de servicios públicos luchan por financiar nuevas centrales eléctricas de gas a menos que cumplan con criterios de emisiones más estrictos impuestos por los bancos presionados para dejar de financiar proyectos de combustibles fósiles.

Las empresas de servicios públicos de la región ya anticipan problemas de suministro de energía a medida que eliminan la generación de carbón y nuclear y la infraestructura obsoleta .

Los productores internacionales han dicho durante más de una década que el gas era un combustible de transición necesario en el camino hacia la descarbonización. Pero la mayor urgencia para detener el cambio climático y la ampliación de la tecnología renovable ha dejado a los inversores y los legisladores dudando sobre los planes para grandes plantas nuevas en la región.

La caída del costo de la energía renovable y el potencial de las tecnologías emergentes, como el hidrógeno, está al frente de las mentes de los legisladores, lo que hace que el gas pierda su popularidad a medida que legislan objetivos climáticos aún más ambiciosos.

El gas natural produce aproximadamente la mitad de las emisiones de dióxido de carbono del carbón cuando se quema en una central eléctrica.

Una forma de deshacerse de las emisiones restantes es utilizar la tecnología de captura y almacenamiento de carbono (CAC) para atrapar el dióxido de carbono, pero eso es caro.

Tampoco aborda las crecientes preocupaciones de que las fugas de metano que calienta el planeta desde la infraestructura de gas puedan anular los beneficios de cambiar a gas desde el carbón.

El vicepresidente ejecutivo de la Comisión Europea, Frans Timmermans, dijo en un evento de la industria en marzo que solo habrá un «papel marginal para el gas fósil» en el camino hacia cero emisiones netas para 2050.

El año pasado, la Agencia Internacional de Energía (AIE) dijo que la demanda de gas de la UE será un 8% menor en 2030 que en 2019.

«En algunos mercados maduros de Europa, América del Norte y partes de Asia, el gas natural se enfrenta a cuestiones existenciales, en particular tras los anuncios de objetivos netos cero», dijeron los autores del World Energy Outlook de la AIE en un correo electrónico.

Riesgo de activo laminado

Algunos desarrolladores y empresas de servicios públicos ya han desviado fondos del gas .

En los cinco mercados de energía más grandes de Europa, Gran Bretaña, Francia, Alemania, Italia y España, los desarrolladores han anunciado más de 60 gigavatios de nuevos proyectos de plantas de gas, según muestran las cifras de S&P Global Market Intelligence, aunque es probable que no todos se construyan.

Un informe del thinktank Global Energy Monitor con sede en Estados Unidos en abril dijo que la construcción de toda la infraestructura de gas planificada o en curso en la Unión Europea crearía 87.000 millones de euros (105.000 millones de dólares) de riesgo de activos varados.

Los proyectos de gas por valor de unos 30.000 millones de euros se cancelaron, retrasaron o pospusieron indefinidamente el año pasado mientras luchaban por encontrar financiación.

Se espera que los costes de las energías renovables sigan cayendo, mientras que los propietarios de plantas de gas están expuestos a los precios del carbono de la UE, que han alcanzado niveles récord por encima de los 50 euros la tonelada, y los volátiles precios de la energía al por mayor.

Si los reguladores exigen CCS, eso agregaría varios centavos de euro por kilovatio hora más, dicen los analistas, ya que CCS requiere infraestructura adicional y significa que, en general, se necesita más combustible para producir la misma cantidad de electricidad.

La generación de gas sigue siendo una forma rápida y eficaz de generar nueva capacidad para satisfacer la demanda.

A medida que las empresas de servicios públicos evitan comprometerse con él, varios gobiernos europeos están considerando importar más energía y gas natural licuado, así como pagar a los operadores para mantener las plantas de gas disponibles con poca antelación como capacidad de reserva. Eso también podría inflar las facturas de energía de los consumidores.

Mayor escrutinio

En otros lugares, las plantas de gas podrían no tener la misma lucha. El Instituto Oxford de Estudios Energéticos dijo que China podría agregar 40-50 GW de nueva capacidad de energía a gas para 2025 a 140-150 GW, un 50% más que los niveles actuales, mientras el gobierno intenta limitar el consumo de carbón.

Pero en Europa, donde el carbón ya es difícil de financiar, las instituciones crediticias y los gobiernos han pasado a endurecer los requisitos para financiar proyectos de gas.

El Banco Europeo de Inversiones, el mayor prestamista público de Europa, ha renovado su política de préstamos para excluir en gran medida la nueva infraestructura de gas a partir de finales de este año.

«Para decirlo suavemente, el gas se acabó … Sin el fin del uso continuo de combustibles fósiles, no podremos alcanzar los objetivos climáticos», dijo el presidente del BEI, Werner Hoyer, en enero.

La Comisión Europea ha propuesto reglas para restringir la financiación de proyectos de gas natural debido al riesgo que suponen para los objetivos climáticos del bloque.

La industria y algunos gobiernos han presionado mucho mientras la Comisión también considera cómo clasificar las centrales eléctricas alimentadas con gas natural en su taxonomía de finanzas sostenibles y ha retrasado la decisión hasta finales de este año.

Si las centrales eléctricas de gas se clasifican como ecológicas siempre que estén equipadas con CCS, eso permitiría comercializarlas en Europa como inversiones sostenibles a partir del próximo año.

Incluso con eso, el final de la era del gas en Europa podría estar a la vista.

«La ventana para (construir) la generación de gas convencional parece estar reduciéndose. Tenemos la sensación de que hay que conseguir inversiones materiales en gas para mediados de la década, a menos que se combine con CCS o se haga algo creativo con hidrógeno», dijo Murray Douglas. director de investigación de la consultora Wood Mackenzie.

«Pero todavía necesitamos algo para cubrir la brecha (de suministro) durante los próximos 10 a 15 años, por lo que el gas tendrá que seguir siendo parte de la combinación de energía«.

Por: Nina Chestney, Reuters