Las grandes petroleras están en problemas y su plan es inundar África con plástico.

Ante la caída de las ganancias y una crisis climática que amenaza a los combustibles fósiles, la industria exige un acuerdo comercial que debilite las reglas de Kenia sobre plásticos y sobre las importaciones de basura estadounidense.

Un vertedero en Nakuru, Kenia.  Un grupo comercial está presionando a los negociadores comerciales de Estados Unidos para que exijan una revocación de los estrictos límites del país sobre los plásticos.
Un vertedero en Nakuru, Kenia. Un grupo comercial está presionando a los negociadores comerciales de Estados Unidos para que exijan una revocación de los estrictos límites del país sobre los plásticos.Crédito…Khadija M. Farah para The New York Times

Por: Hiroko Tabuchi, Michael Corkery y Carlos Mureithi

(The New York Times) Frente a una crisis climática que amenaza a la industria de los combustibles fósiles, las empresas petroleras se apresuran a producir más plástico. Pero se enfrentan a dos problemas: muchos mercados ya están inundados de plástico y pocos países están dispuestos a verter los desechos plásticos del mundo.

La industria cree que ha encontrado una solución a ambos problemas en África.

Según documentos revisados ​​por The New York Times, un grupo de la industria que representa a los fabricantes de productos químicos y compañías de combustibles fósiles más grandes del mundo está presionando para influir en las negociaciones comerciales de Estados Unidos con Kenia, una de las economías más grandes de África, para revertir sus estrictos límites sobre los plásticos, incluida una estricta prohibición de las bolsas de plástico. También está presionando para que Kenia continúe importando basura plástica extranjera, una práctica que se ha comprometido a limitar.

Los fabricantes de plásticos miran mucho más allá de las fronteras de Kenia. “Anticipamos que Kenia podría servir en el futuro como un centro para el suministro de productos químicos y plásticos fabricados en EE. UU. A otros mercados de África a través de este acuerdo comercial”, escribió Ed Brzytwa, director de comercio internacional del American Chemistry Council, en abril 28 carta a la Oficina del Representante Comercial de Estados Unidos.

Estados Unidos y Kenia están en medio de negociaciones comerciales y el presidente de Kenia, Uhuru Kenyatta, ha dejado en claro que está ansioso por llegar a un acuerdo. Pero el cabildeo detrás de escena de las compañías petroleras ha extendido la preocupación entre los grupos ambientalistas en Kenia y más allá que han estado trabajando para reducir tanto el uso de plástico como los desechos.

Kenia, como muchos países, ha luchado con la proliferación del plástico. Aprobó una ley estricta contra las bolsas de plástico en 2017, y el año pasado fue una de las muchas naciones del mundo que firmó un acuerdo global para dejar de importar desechos plásticos, un pacto al que se opone firmemente la industria química.

Las propuestas de plásticos del consejo de química “significarían inevitablemente más plástico y productos químicos en el medio ambiente”, dijo Griffins Ochieng, director ejecutivo del Centro para la Justicia y el Desarrollo Ambiental, un grupo sin fines de lucro con sede en Nairobi que trabaja en el problema de los desechos plásticos en Kenia. “Es impactante”.

La propuesta de plásticos refleja una industria petrolera que contempla su inevitable declive a medida que el mundo lucha contra el cambio climático. Las ganancias se están desplomando en medio de la pandemia de coronavirus, y la industria teme que el cambio climático obligue al mundo a retirarse de la quema de combustibles fósiles. Los productores luchan por encontrar nuevos usos para el exceso de oferta de petróleo y gas. La energía eólica y solar se están volviendo cada vez más asequibles, y los gobiernos están sopesando nuevas políticas para combatir el cambio climático reduciendo la quema de combustibles fósiles.

Pasando a los plásticos, la industria ha gastado más de $ 200 mil millones en plantas químicas y de fabricación en los Estados Unidos durante la última década. Pero Estados Unidos ya consume hasta 16 veces más plástico que muchas naciones pobres, y una reacción violenta contra los plásticos de un solo uso ha hecho que sea más difícil vender más en casa.

En 2019, los exportadores estadounidenses enviaron más de mil millones de libras de desechos plásticos a 96 países, incluida Kenia, aparentemente para ser reciclados, según las estadísticas comerciales. Pero muchos de los desechos, que a menudo contienen los plásticos más difíciles de reciclar, terminan en los ríos y océanos .

Y después de que China cerró sus puertos a la mayoría de la basura plástica en 2018 , los exportadores han estado buscando nuevos vertederos. Las exportaciones a África se cuadriplicaron en 2019 con respecto al año anterior.

Ryan Baldwin, portavoz del American Chemistry Council, dijo que las propuestas del grupo abordan la importancia global de lidiar con los desechos. La carta dice que existe “una necesidad global de apoyar el desarrollo de infraestructura para recolectar, clasificar, reciclar y procesar plásticos usados, particularmente en países en desarrollo como Kenia”. El Consejo de Química incluye las operaciones petroquímicas de Exxon Mobil, Chevron y Shell, así como las principales empresas químicas, incluida Dow.

Las conversaciones se encuentran en las primeras etapas y aún no está claro si los negociadores comerciales han adoptado las propuestas de la industria. Pero las industrias suelen tener una voz fuerte en la configuración de la política comercial, y los grupos de presión empresariales han ganado concesiones similares antes.

En conversaciones con México y Canadá en 2018, por ejemplo, los fabricantes de productos químicos y pesticidas presionaron y ganaron términos que dificultaban que esos países regularan las industrias. En las mismas conversaciones, los negociadores comerciales, instados por las empresas alimentarias estadounidenses, también intentaron impedir que México y Canadá advirtieran a la gente sobre los peligros de la comida chatarra en el etiquetado, pero abandonaron el plan tras una protesta pública.

La propuesta de Kenia “realmente hace sonar las alarmas”, dijo Sharon Treat, abogada principal del Instituto de Política Agrícola y Comercial, que no es partidista, y que ha trabajado durante más de una década asesorando conversaciones comerciales en las administraciones de Trump y Obama. Los cabilderos corporativos “frecuentemente ofrecen propuestas muy específicas, que luego el gobierno acepta”, dijo.

El río Nairobi, que atraviesa la capital, está atascado con desechos plásticos.
El río Nairobi, que atraviesa la capital, está atascado con desechos plásticos.Crédito…Khadija M. Farah para The New York Times

Las propuestas de la industria del plástico también podrían dificultar la regulación de los plásticos en Estados Unidos, ya que un acuerdo comercial se aplicaría a ambas partes.

La Oficina del Representante Comercial de Estados Unidos no respondió a solicitudes de entrevistas ni a listas detalladas de preguntas escritas, ni tampoco los funcionarios del Ministerio de Comercio de Kenia.

El año pasado, Kenia fue uno de los muchos países del mundo que firmaron un acuerdo global para dejar de importar desechos plásticos, un pacto al que se opone firmemente la industria química. Los correos electrónicos revisados ​​por The Times mostraron que representantes de la industria, muchos de ellos ex funcionarios comerciales, trabajaron con negociadores estadounidenses el año pasado para tratar de detener esas reglas.

Los registros, obtenidos a través de solicitudes de la Ley de Libertad de Información por Unearthed, una filial con sede en Londres del grupo ambiental Greenpeace, pintan un cuadro de estrechos vínculos entre los representantes comerciales, funcionarios de la administración y representantes de la industria.

El 29 de marzo de 2019, por ejemplo, un ejecutivo de un grupo comercial de reciclaje escribió a varios negociadores comerciales y otros funcionarios federales para mostrarles una declaración reciente de activistas ambientales. “Hola señoras”, escribió, “Esto nos da un buen material para construir una estrategia”.

En una entrevista, la autora del correo electrónico, Adina Renee Adler, exfuncionaria comercial de alto rango de los Estados Unidos, dijo que su grupo comercial se oponía a las prohibiciones de las exportaciones de desechos plásticos porque evitarían que se reciclara material de desecho plástico viable. “Mi función es brindarles información basada en nuestra experiencia”, dijo sobre sus comunicaciones con los funcionarios federales.

Una planta de Shell cerca de Pittsburgh es parte de un centro petroquímico destinado a servir al mundo con plásticos hechos de gas natural barato en medio del boom del fracking.
Una planta de Shell cerca de Pittsburgh es parte de un centro petroquímico destinado a servir al mundo con plásticos hechos de gas natural barato en medio del boom del fracking.Crédito…Maddie McGarvey para The New York Times

La planta de plásticos de 386 acres de Royal Dutch Shell en las afueras de Pittsburgh se anuncia como el ancla de un nuevo centro petroquímico en Appalachia, una región que se tambalea por el colapso de la industria del carbón. Plantas como estas han revolucionado la industria del plástico al convertir el gas natural fracturado en el material de fabricación de millones de botellas de plástico, bolsas, contenedores de concha, pajitas para beber y un desfile de otros productos, aprovechando un suministro aparentemente interminable de gas de esquisto barato del auge de Estados Unidos. Campos de petróleo y gas. Entre las comunidades locales, las plantas han planteado preocupaciones sobre la contaminación del aire.

En Appalachia, Texas y en todo el país, casi 350 nuevas plantas químicas están en proceso, según un recuento de la industria, que en conjunto representan la apuesta de vida o muerte de las compañías petroleras por los plásticos como el futuro.

Pero ahora la pandemia de coronavirus ha provocado que no solo se desplomen los precios del petróleo y el gas, sino también los precios de los plásticos. El mes pasado, gigantes petroleros como Shell, Exxon Mobil y Chevron informaron algunos de sus peores resultados financieros en la historia, lo que llevó a algunos analistas a cuestionar si las nuevas plantas de plásticos generarían las ganancias que esperaban las empresas.

Un portavoz de Shell dijo que si bien las “perspectivas a corto plazo para este negocio son desafiantes”, a largo plazo, “los productos derivados de petroquímicos seguirán creciendo y proporcionarán rendimientos atractivos”. Un portavoz de Exxon Mobil dijo que la empresa “comparte la preocupación de la sociedad por los residuos plásticos” y apunta a invertir más en soluciones para acabar con ellos. Dow remitió las consultas al American Chemistry Council. Chevron no respondió a las solicitudes de comentarios.

En ese contexto, el presidente Uhuru Kenyatta de Kenia visitó la Casa Blanca en febrero, ansioso por iniciar conversaciones comerciales. Kenia actualmente puede enviar la mayoría de sus exportaciones a los Estados Unidos libres de impuestos bajo un programa regional, pero que expira en 2025.

El presidente de Kenia, Uhuru Kenyatta, está firmando un pacto comercial con Estados Unidos.  Se reunió con el presidente Trump en febrero.
El presidente de Kenia, Uhuru Kenyatta, está firmando un pacto comercial con Estados Unidos. Se reunió con el presidente Trump en febrero.Crédito…Anna Moneymaker / The New York Times

La industria petroquímica intuyó una apertura.

Exxon Mobil ha pronosticado que la demanda mundial de petroquímicos podría aumentar en casi un 45 por ciento durante la próxima década, superando significativamente el crecimiento económico mundial y la demanda de energía. La mayor parte vendría de los mercados emergentes.

La carta del 28 de abril del American Chemistry Council a la oficina del representante comercial expuso la visión del grupo. Los crecientes puertos, ferrocarriles y redes de carreteras de Kenia “pueden apoyar una expansión del comercio de productos químicos no solo entre Estados Unidos y Kenia, sino en todo el este de África y el continente”, escribió Brzytwa.

Para fomentar un centro de plásticos, escribió, un acuerdo comercial con Kenia debería evitar que el país adopte medidas que frenarían la fabricación o el uso de plástico y garantizar que Kenia continúe permitiendo el comercio de desechos plásticos, demandas que los expertos dijeron que eran inusuales e intrusivas.

Esos términos podrían “encapsular literalmente todo tipo de prohibición de bolsas, prohibición de botellas”, dijo Jane Patton, experta en plásticos del Centro de Derecho Ambiental Internacional. Ella lo llamó un esfuerzo liderado por la industria “para erosionar estas políticas promulgadas democráticamente” en países extranjeros.

Daniel Maina, el fundador de la Red de Conservación Kisiwani en Mombasa, Kenia, dijo que las conversaciones comerciales llegaban en un momento particularmente vulnerable, ya que Kenia estaba comenzando a sentir los efectos económicos de la pandemia. “Si nos obligaran a este tipo de acuerdo comercial, me temo que seremos presa fácil”, dijo.

James Wakibia ayudó a inspirar la prohibición de las bolsas de plástico en Kenia.  La pared de su oficina presenta una exhibición de bolsos ahora ilegales.
James Wakibia ayudó a inspirar la prohibición de las bolsas de plástico en Kenia. La pared de su oficina presenta una exhibición de bolsos ahora ilegales.Crédito…Khadija M. Farah para The New York Times

El Consejo Estadounidense de Química está rechazando a personas como James Wakibia, quien ayudó a inspirar a Kenia a promulgar una de las prohibiciones de bolsas de plástico más duras del mundo.

Cuando era un estudiante universitario que caminaba a clase, el Sr. Wakibia, ahora de 37 años, solía pasar por un vertedero nocivo en Nakuru, la cuarta área urbana más grande de Kenia. El hedor y los escombros de plástico que se derramaron  en la calle, dijo, lo impulsaron a actuar.

Comenzó a hacer campaña, principalmente en las redes sociales, por la prohibición, y su súplica pronto ganó fuerza en un país inundado de plástico. Había bolsas por todas partes: en el aire, adheridas a los árboles, obstruyendo las vías fluviales y provocando inundaciones .

Con un fuerte respaldo público, la prohibición de las bolsas de plástico entró en vigencia en 2017 y tiene fuerza: cualquiera que sea sorprendido infringiendo la ley podría enfrentar una pena de cárcel. Este año, el gobierno prosiguió con la prohibición de otros tipos de plástico de un solo uso, incluidas botellas y popotes, en los parques nacionales y otras áreas protegidas.

“Hemos hecho algo”, dijo Wakibia sobre la prohibición de las bolsas. “Pero no debemos detenernos porque hay mucha contaminación”.

Kenia no es el único país que está tomando medidas para frenar los plásticos. Un informe reciente de las Naciones Unidas contó 127 países con políticas en los libros para regular o limitar el uso.

En respuesta, la industria ha tratado de abordar el problema de los plásticos. La Alliance to End Plastic Waste, formada por gigantes petroleros como Exxon Mobil y Chevron, así como empresas químicas como Dow, prometió el año pasado $ 1.5 mil millones para combatir la contaminación plástica. Esa cifra, señalan los críticos, es una pequeña fracción de lo que la industria ha invertido en infraestructura plástica.

Los fabricantes “dicen que abordarán los desechos plásticos, pero nosotros decimos que el problema es el plástico en sí mismo”, dijo Ochieng. “Un crecimiento exponencial en la producción de plásticos simplemente no es algo que podamos manejar”.

Los esfuerzos de Kenia para restringir los plásticos y fomentar la reutilización son preocupantes para los fabricantes de plásticos, cuyos líderes ven al país como un mercado prometedor.
Los esfuerzos de Kenia para restringir los plásticos y fomentar la reutilización son preocupantes para los fabricantes de plásticos, cuyos líderes ven al país como un mercado prometedor.Crédito…Khadija M. Farah para The New York Times

Para los fabricantes de plásticos, los acuerdos directos con países como Kenia se han vuelto más importantes después de que la industria sufriera un gran revés en otro tema de dimensiones globales: las exportaciones de residuos plásticos.

En mayo del año pasado, las naciones llegaron a un acuerdo para regular el plástico como desecho peligroso bajo el Convenio de Basilea , lo que dificulta mucho más el envío de desechos plásticos a los países en desarrollo. Las industrias de petroquímicos y plásticos se opusieron al acuerdo, y los negociadores comerciales adoptaron en gran medida la posición de la industria, según correos electrónicos internos de la Oficina del Representante Comercial de Estados Unidos y otros negociadores presentes.

En los correos electrónicos, el American Chemistry Council encontró un oído comprensivo entre los representantes comerciales de Estados Unidos. En abril de 2019, el consejo invitó a Maureen Hinman, una funcionaria comercial, junto con otros funcionarios de la agencia, para discutir la propuesta de lucha contra la contaminación de $ 1.5 mil millones de la industria.

Si bien los grupos ambientalistas habían criticado las propuestas de la industria por considerarlas inadecuadas, Hinman tuvo una respuesta diferente. “Lo que está haciendo con la alianza es una importante contraposición”, dijo, refiriéndose a la Alianza de la industria para acabar con los residuos plásticos.

La oficina comercial no respondió a las solicitudes para hablar con la Sra. Hinman ni a las preguntas escritas sobre el correo electrónico.

A pesar de la oposición de la industria, el año pasado más de 180 países aceptaron las restricciones. A partir del próximo año, se espera que las nuevas reglas reduzcan en gran medida la capacidad de las naciones ricas para enviar basura no deseada a los países más pobres. Estados Unidos, que aún no ha ratificado el Convenio de Basilea, no podrá enviar residuos a los países miembros de Basilea en absoluto.

“Fue Estados Unidos contra el mundo”, dijo Jim Puckett de Basel Action Network, una organización sin fines de lucro que presiona contra el comercio de desechos plásticos. “Creo que estaban en estado de shock”.

Ese revés ha revitalizado la industria para buscar acuerdos con países individuales para impulsar el mercado de plásticos y encontrar nuevos destinos para los desechos plásticos, dicen los analistas.

En Nairobi, los grupos locales están preocupados. “Mi preocupación es que Kenia se convierta en un vertedero de plásticos”, dijo Dorothy Otieno, del Centro para la Justicia y el Desarrollo Ambiental. “Y no solo para Kenia, sino para toda África”.