Estudio analiza y valora los espacios salvajes de Sudáfrica

Por: Margy Sneeden

Desde su vasta sabana hasta sus escarpadas costas y sus praderas montañosas ricas en flores, la provincia sudafricana de KwaZulu-Natal es rica en belleza natural.

Pero esos ecosistemas son más que atractivos: brindan servicios a las personas atrapando carbono, filtrando agua y realizando una serie de otras funciones esenciales. Ahora, por primera vez, un estudio ha mapeado un conjunto de servicios proporcionados por los sistemas naturales de KwaZulu-Natal y les ha otorgado un valor monetario. Es un paso clave, dicen los expertos, para ayudar a proteger los espacios salvajes de la provincia.

“Los servicios prestados a la humanidad por la naturaleza a menudo están infravalorados o no se valoran en absoluto”, dijo Salman Hussain, coordinador de la iniciativa de Economía de los Ecosistemas y Biodiversidad, que es el anfitrión del Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA). “Pero al mostrar los servicios que los sistemas naturales brindan a nuestras economías y sociedades, podemos promover el argumento para proteger los hábitats y restaurar los ecosistemas que ya han sido impactados por el desarrollo”.

KwaZulu-Natal tiene la segunda economía más grande de las provincias de Sudáfrica, contribuyendo con alrededor del 15 por ciento del producto interno bruto del país. También tiene una amplia gama de ecosistemas y una gran cantidad de biodiversidad. El nuevo informe encontró que esos ecosistemas desempeñaban un papel importante en el almacenamiento de carbono, la retención del suelo, la prevención de inundaciones, la mejora de la calidad del agua, la promoción de la polinización y el suministro de valor recreativo. En 2011, el valor combinado de esos “servicios ecosistémicos esenciales” fue de 33.400 millones de rand sudafricanos, lo que equivale al 7,4% de la producción económica de la provincia. Pero los valores de muchos de los servicios han disminuido con el tiempo, particularmente en los biomas de pastizales y sabanas, en parte como resultado de su conversión a usos intensivos de la tierra, como el cultivo.

Los hallazgos del informe se basan en lo que se conoce como contabilidad del capital natural, que mide los servicios a menudo ocultos que los ecosistemas brindan a la economía y la sociedad. Esto permite a los gobiernos y las empresas tener en cuenta los beneficios de estos servicios al tomar decisiones sobre cosas como dónde ubicar la industria, qué sistemas agrícolas enfatizar y qué áreas proteger.

“La contabilidad del capital natural ayuda a los tomadores de decisiones a ir más allá del producto interno bruto y las medidas económicas tradicionales, para obtener una perspectiva más precisa sobre los impactos ambientales del desarrollo y las compensaciones implícitas que se están haciendo”, dice Hussain.

Sudáfrica lleva mucho tiempo a la vanguardia de este movimiento. El país celebró su  primer Foro Nacional de Contabilidad de Capital Natural en julio de 2019. Una serie de tomadores de decisiones discutieron cómo la contabilidad de capital natural podría apoyar el avance de Sudáfrica hacia una economía verde, una en línea con el Plan Nacional de Desarrollo del país y los Objetivos de Desarrollo Sostenible globales.

El nuevo estudio fue encargado por el PNUMA y producido como parte del componente sudafricano del proyecto de Contabilidad de Capital Natural y Valoración de Servicios de Ecosistemas financiado por la Unión Europea . El esfuerzo, que también involucra a Brasil, China, India y México, se implementa conjuntamente con la División de Estadística de las Naciones Unidas. En Sudáfrica, Statistics South Africa y el South African National Biodiversity Institute lideran el proyecto mientras colaboran con el Departamento de Medio Ambiente, Silvicultura y Pesca y otros socios.

Jane Turpie, de Anchor Environmental, autora principal del informe, dice que el proyecto demuestra que es posible que los países desarrollen cuentas para una gama de servicios ecosistémicos en términos físicos y monetarios, de acuerdo con una forma de contabilidad de capital natural conocida como el Sistema de Contabilidad Económica Ambiental Marco de Contabilidad de Ecosistemas Experimentales . En el trabajo de seguimiento, los resultados de KwaZulu-Natal contribuirán a las discusiones nacionales y mundiales sobre el uso de enfoques contables para informar desafíos complejos como la neutralidad de la degradación de la tierra para 2030, agregó.

El proyecto también servirá como ejemplo para los esfuerzos de conservación en otros países como parte del Decenio de las Naciones Unidas sobre la Restauración del Ecosistema .

“Este estudio sirve como un brillante ejemplo de cómo medir lo que importa podría conducir a una mejor formulación de políticas”, dice Hussain. “A medida que la comunidad internacional negocia un marco de biodiversidad posterior a 2020 , tal investigación difícilmente podría ser más oportuna”.

Artículo publicado en UN Environemnt Programme