Cómo está cambiando la demanda de energía para refrigeración en las ciudades de la India

Durante el siglo pasado, las tecnologías de refrigeración han tenido un impacto fundamental en la forma en que las personas interactúan entre sí y con su entorno local.

La trayectoria del enfriamiento ahora está experimentando un cambio extraordinario. A medida que crecen las economías y las poblaciones de las partes más cálidas del mundo y las temperaturas globales continúan aumentando, la demanda de refrigeración para el confort humano tiene el potencial de impulsar uno de los aumentos recientes más sustanciales en las emisiones de energía y gases de efecto invernadero.

Comprender el crecimiento de la demanda de refrigeración y encontrar formas de dar forma a su aumento de forma sostenible sigue siendo una tarea compleja. En este sentido, la India es un estudio de caso muy relevante. Que ocupa el primer lugar entre los países de renta media-baja con una clase media cada vez más ricos y tiene la mayor exposición a posibles necesidades de refrigeración.

Si bien se conoce cada vez más la magnitud de la futura demanda de enfriamiento en India, se sabe poco sobre la dinámica de los patrones cambiantes de enfriamiento. ¿Cómo se gestiona la refrigeración y qué estrategias utiliza la gente? ¿Cómo, cuándo y por qué las personas compran y usan acondicionadores de aire (AC)? ¿Quién compra aire acondicionado de bajo consumo? ¿Y el consumo de refrigeración tiene un género?

En un nuevo estudio, publicado en Environmental Research Letters , mis coautores y yo brindamos respuestas a algunas de estas preguntas fundamentales sobre enfriamiento en una de las regiones de urbanización más rápidas y más grandes del mundo.

Refrigeración intensiva en energía

Seleccionamos Delhi, el territorio de la capital de la India, para nuestro estudio, ya que es la región de mayor consumo de electricidad de la India y sus tendencias brindan información para el resto del país. Utilizando una combinación de conjuntos de datos existentes y nuevas encuestas puerta a puerta, desarrollamos una muestra de áreas en Delhi con una penetración de CA superior al promedio con una división poco común, cercana al 50-50, de hogares con y sin aire acondicionado.

Al analizar los datos, desempaquetamos las percepciones del confort térmico, caracterizamos las condiciones bajo las cuales los hogares usan AC y examinamos qué impulsa la compra de aparatos de refrigeración energéticamente eficientes.

Consideramos tres tipos de aparatos de enfriamiento en su respectivo orden de consumo: ventiladores, enfriadores de aire y AC. Dentro de la muestra de hogares, encontramos que los ventiladores, que podrían estar colocados en el techo, la mesa, la pared o ser independientes, son el dispositivo de enfriamiento omnipresente, y casi todos los hogares poseen al menos uno.

La mayoría de los hogares tienen una combinación de ventiladores y refrigeradores, pero no AC, mientras que un tercio tiene ventiladores y AC, pero no refrigeradores. El 43% de los hogares posee un AC, la mayoría de los cuales se compraron recientemente en los dos o tres años anteriores, y el 11% de los hogares tiene los tres dispositivos de enfriamiento.

Aproximadamente el 18% de los hogares en los mismos vecindarios poseen solo un ventilador. La mayoría de los hogares que no poseen AC informaron que no se cambiaron a un AC debido a los costos prohibitivos del electrodoméstico y de sus costos recurrentes relacionados, como las facturas de electricidad y el mantenimiento.

Claramente, las intervenciones que aumenten rápidamente la eficiencia energética de los aparatos de refrigeración, a una velocidad que coincida con la tasa rápida de aumento de la penetración del AC y del enfriador de aire, serán esenciales para asegurar el confort térmico bajo en carbono.

Percepciones divididas de las necesidades de enfriamiento

Nuestros datos sugieren que casi la mitad de los hogares configuran sus termostatos de AC entre 24 ° C y 26 ° C, y menos de un tercio prefiere temperaturas entre 21 ° C y 23 ° C.

En general, 24ºC se reporta como el ajuste de temperatura preferido para el verano la mayoría de Delhi – donde la temperatura ambiente es típicamente 28-35C . En particular, 24ºC también es la configuración predeterminada para los AC de habitación según lo ordenado por el gobierno de la India en 2020.

El rango relativamente grande de 5 ° C en las temperaturas que los hogares consideran cómodas, incluso en las mismas condiciones climáticas, es un recordatorio importante de las diversas percepciones del confort térmico. En términos de uso de refrigeración, la mayoría de los hogares usan su AC durante un promedio de 3 a 6 horas diarias durante los meses pico de verano y el uso más común del aire acondicionado es para dormir.

El número medio de horas de uso de AC es de 5,4 horas. Curiosamente, esto es mucho menos que las estimaciones del Plan de acción de refrigeración nacional de la India, que predijo un uso de más de 8 horas al día durante seis meses del año.

Predecir el uso del AC

Nuestros datos sugieren que hay una serie de factores importantes que impulsan el uso de AC. Estos incluyen vivir por encima de la planta baja (lo que lleva a un 35% más de uso de AC en promedio), vivir en apartamentos en lugar de casas (1.1 horas menos de uso de AC en promedio) y tener un suministro de energía deficiente (0.9 horas menos de uso en promedio).

También son importantes otros factores sociodemográficos, así como las preferencias térmicas, los comportamientos y la conciencia de la eficiencia energética. Las casas con ingresos mensuales reportados más altos usan el AC por más tiempo. Mientras que aquellos con más AC de segunda mano tienden a usar AC durante menos horas, al igual que los hogares con una mayor proporción de personas mayores (de 60 años o más) y las familias que no se han mudado de casa durante largos períodos.

Los resultados también apuntan a un papel clave para la información y la conciencia sobre el uso de la energía. Por ejemplo, se prevé que aquellos que conocen el esquema de bombillas de iluminación LED subsidiadas, poseen ventiladores de bajo consumo y conocen el costo unitario de la electricidad, tendrán menos horas de uso de AC.

Además, a medida que la proporción de miembros del hogar expuestos a un aire acondicionado en el trabajo o la escuela crece de cero a uno, esperamos que el promedio de horas de uso del aire acondicionado aumente en un 37%. 

Eficiencia energética

Un AC de rango de eficiencia media con una calificación de tres estrellas es la opción más popular para los hogares, dado el precio más alto y la baja disponibilidad de los aire acondicionado de cuatro y cinco estrellas más eficientes.

Más allá del costo, las decisiones de inversión en refrigeración eficiente también se basan en la conciencia, las características de CA y la escala de refrigeración necesaria. Se predice que aquellos que poseen ventiladores de bajo consumo energético tendrán AC más eficientes.

De manera similar, se predice que los hogares que conocen el significado de las etiquetas de eficiencia energética tendrán un AC con una calificación más alta. Sin embargo, menos del 5% de los hogares informan que la eficiencia energética es la razón para determinar qué tipo de AC comprar. En cambio, los hogares dan preferencia a las funciones de AC, como tener un modo remoto o de calefacción, sobre la marca de tecnología y, posteriormente, se predice que tomarán decisiones menos eficientes.

Como ilustran los gráficos a continuación, un precio más alto y una baja disponibilidad son los dos factores clave que impiden que las personas compren un AC más eficiente (gráfico de la izquierda). El ahorro en las facturas de energía y electricidad y la conciencia ambiental son las razones más comunes para elegir las opciones más eficientes (derecha).

Las mujeres participan menos en la toma de decisiones energéticas

Se descubre que la decisión de comprar un AC la toma el jefe de familia, que suele ser un hombre, de mediana edad y está empleado, o la descendencia del jefe. Están involucrados en todas las etapas del proceso de compra, desde decidir qué aparato comprar hasta buscar opciones.

En general, se encontró que las mujeres eran menos conscientes de los tecnicismos de los electrodomésticos y de los planes de eficiencia energética disponibles. Las mujeres también informaron conocer el significado de las etiquetas de eficiencia energética que se ven en refrigeradores y AC en menor grado que los hombres, al igual que las especificidades de sus AC, como la marca, el índice de eficiencia, la capacidad y el período de garantía.

Esta brecha en los conocimientos técnicos relacionados con los electrodomésticos se refleja además en que es más probable que las mujeres no tengan ninguna preferencia a la hora de decidir qué AC comprar.

Estos resultados, que son diferentes de los de otras geografías donde las mujeres desempeñan un papel medioambiental mucho más importante, ponen de relieve cómo la comprensión del papel de las mujeres en las decisiones de energía de refrigeración sigue siendo un área clave del trabajo futuro.

También indican que comprender el papel de las mujeres en las decisiones de energía de enfriamiento, así como enfocarse y trabajar con hombres y mujeres de manera diferente, puede ser importante para cambiar los patrones de consumo de enfriamiento.

Ese es un ejemplo de cómo este estudio de caso puede informar otras transiciones de energía de rápido movimiento.

Surgen una serie de otras recomendaciones para configurar la trayectoria del consumo de refrigeración. Por ejemplo, el minorista local juega un papel vital al influir en las decisiones de compra y proporciona la cartera de opciones eficientes disponibles para poder decidir. Las intervenciones dirigidas a este punto del proceso de compra pueden resultar especialmente útiles.

El costo también es importante, ya que la mayoría de las CC.AA. se financian a plazos, lo que hace que los mecanismos de financiación innovadores que promuevan compras eficientes y el reemplazo de las CA ineficientes tengan éxito.

Finalmente, recuperar y promover alternativas de enfriamiento pasivo del diseño de edificios, como la sombra y la vegetación, también sigue siendo fundamental para satisfacer las necesidades futuras de enfriamiento de una manera baja en carbono.

Por: Radhika Khosla, Carbon Brief