Análisis: las emisiones de CO2 de China aumentaron un 4% en la segunda mitad de 2020

Un aumento en la producción de dióxido de carbono (CO2) de China en la segunda mitad del año pasado empujó las emisiones del país por encima de su total de 2019, a pesar del impacto de la pandemia de coronavirus.

Si bien las emisiones cayeron aproximadamente un 3% en la primera mitad del año en medio de bloqueos, la segunda mitad compensó el tiempo perdido, con un aumento de las emisiones de más del 4%. En total, a lo largo de 2020, las emisiones de CO2 aumentaron un 1,5% en comparación con 2019, según el análisis del comunicado estadístico anual del país .

El regreso de China al crecimiento económico después de su primer bloqueo de Covid-19 se ha basado en estimular sectores contaminantes, como la construcción y la industria pesada. Esto hizo que el consumo de carbón, petróleo y gas del país creciera drásticamente en la segunda mitad del año, a pesar de la pandemia y el nuevo compromiso del gobierno de apuntar a la neutralidad de carbono para 2060.

Los nuevos datos destacan la importancia de los nuevos objetivos del plan quinquenal de China, que se publicarán en la sesión legislativa anual que comienza el viernes. Es poco probable que el plan establezca objetivos que detengan el crecimiento de las emisiones de CO2, pero es probable que lo frenen.

Aumento de las emisiones

A principios de 2020, las severas medidas de bloqueo para abordar la pandemia de coronavirus en desarrollo hicieron que las emisiones de CO2 de China cayeran un 10% interanual durante febrero y marzo. Sin embargo, a medida que se levantaron las restricciones, las emisiones aumentaron rápidamente más allá de los niveles anteriores al Covid, y registraron un aumento anual estimado del 3% en el tercer trimestre de 2020.

El análisis de los datos de todo el año en la nueva publicación estadística de China apunta a un aumento aún mayor en el cuarto trimestre, lo que eleva el total general para 2020 a un 1,5% por encima del observado en 2019. Este aumento de emisiones se muestra en el cuadro a continuación, con el cambio durante el primer semestre de 2020 marcado en amarillo y el segundo semestre en rojo.

Mientras que el aumento anual de solo 1,5% continúa la reciente tendencia a la baja en el crecimiento de las emisiones de China, el aumento en la segunda mitad del año apunta en una dirección diferente.

En la superficie, el aumento anual en el consumo de carbón de China también parece modesto, de solo 0,6% en 2020, en comparación con el crecimiento del 1% en 2018 y 2019. Sin embargo, esto también oculta un rápido aumento en la demanda de carbón durante la segunda mitad de 2020.


Dado que, según se informa, la demanda de carbón cayó un 2,3% en la primera mitad del año, el crecimiento anual del 0,6% implica que el consumo en la segunda mitad debe haber sido de aproximadamente el 3,2%, como se muestra en el cuadro a continuación junto con otros indicadores clave de la energía y las emisiones de China.

Del mismo modo, la demanda de petróleo cayó al menos un 7% en la primera mitad del año (y la demanda de productos petrolíferos refinados cayó un 15%), según datos oficiales, y la OPEP estima una caída del 7,1% en la demanda de crudo. La segunda mitad de 2020 registró un repunte del 6,5%.

La producción de cemento se contrajo casi un 5% en los seis meses hasta junio antes de aumentar drásticamente, un 8%, en la segunda mitad del año.

Existen importantes incertidumbres sobre los datos económicos e industriales del primer semestre del año, y las estadísticas oficiales parecen subestimar la contracción de la actividad. Sin embargo, el repunte de las emisiones en la segunda mitad de 2020 está en línea con otras fuentes de datos.

Durante todo el año 2020, el comunicado sugiere que la demanda de electricidad creció un 3,1% y la generación térmica (predominantemente carbón y gas) un 2,1%, por lo que la combinación de generación se volvió modestamente más limpia incluso cuando las emisiones del sector energético siguieron aumentando. La generación de energía eólica y solar creció aproximadamente un 15% , la nuclear un 5%, la solar un 9% y la hidroeléctrica un 4%.

El uso total de energía creció un 2,2% en 2020, según el comunicado estadístico. Incluso tomando la cifra oficial del PIB al valor nominal, esto significa que el país logró una mera mejora del 0,1% en la intensidad energética y una ganancia muy modesta del 0,8% en la intensidad del CO2 de la economía. (Estos son el uso de energía y las emisiones por unidad de PIB, respectivamente).

El comunicado informa la mejora en la intensidad del CO2 como un número redondo, al 1%, pero se puede calcular una cifra más precisa a partir de los aumentos informados en el consumo de carbón, petróleo y gas fósil.

¿Qué impulsó el aumento de las emisiones?

El fuerte repunte del uso de energía y la producción de emisiones de China refleja el patrón de «recuperación sucia» que ha estado surgiendo desde mediados de 2020 . Los formuladores de políticas duplicaron el viejo libro de jugadas de estimular los sectores más sucios y con mayor consumo de energía (construcción, industria pesada) para compensar la debilidad en otros lugares.

Este patrón se desprende fácilmente de las estadísticas sobre la producción de acero: la producción de acero bruto creció un 7% en 2020 y los productos de acero un 10%, unas cuatro veces más rápido que el PIB.

La producción de acero es el mayor sector emisor de CO2, así como de contaminantes atmosféricos. También es un indicador clave de los volúmenes de construcción, ya que la mayor parte del acero se utiliza para proyectos de construcción.

Por lo tanto, la respuesta política de China hacia la recuperación pospandémica ha sido claramente diferente de la de otros países, que apoyaron los ingresos y el consumo de los hogares a través de transferencias de ingresos. Esto, a su vez, ha servido para impulsar la industria manufacturera de exportación de China.

El enfoque de China ayudó a generar una cifra positiva del PIB, pero es un revés adicional para los esfuerzos por lograr un crecimiento de «alta calidad» o una economía ecológica.

Un factor que contribuyó al aumento es la incapacidad de muchos gobiernos locales para hacer cumplir los controles sobre la energía del carbón y la capacidad de producción de acero. La aplicación de los objetivos de capacidad de acero de 2020 por sí sola habría evitado 300 millones de toneladas de emisiones de CO2 (MtCO2) por año, según una estimación conservadora, equivalente al aumento general del 4% en las emisiones de CO2 de China en la segunda mitad de 2020.

(Una inspección ambiental reciente y sin precedentes de la Administración Nacional de Energía criticó duramente a los reguladores por la expansión de la energía del carbón y las industrias intensivas en energía en la parte oriental del país, donde se supone que la nueva capacidad está estrictamente controlada por las políticas de calidad del aire del país. Consulte las preguntas y respuestas detalladas de Carbon Brief que explican la importancia potencial de las críticas a las políticas climáticas de China).

El patrón de repunte de China difirió radicalmente de las expectativas. La AIE había proyectado en abril que el consumo de energía de China caería un 4% en 2020, lo que implicaría una caída aún mayor de las emisiones de CO2. Sin embargo, la agencia señaló en noviembre que las emisiones estaban en camino de aumentar.

¿Qué significa el aumento de las emisiones para los objetivos climáticos de China?

La modesta mejora del 0,8% en la intensidad del CO2 durante 2020 significa que China ha superado cómodamente su objetivo del acuerdo de Copenhague de una reducción del 40-45% de 2005 a 2020, ya que la intensidad de CO2 reportada ya había caído un 48% en 2019.

Esto significa que el aumento de las emisiones totales de CO2 en 2020 sigue siendo coherente con los compromisos climáticos internacionales de China, según los cuales ha dejado espacio para que las emisiones sigan creciendo hasta finales de la década de 2020.

Sin embargo, una aceleración en la tasa de crecimiento de las emisiones en la segunda mitad del año está mal alineada con el objetivo de alcanzar un pico de emisiones antes de 2030 , especialmente porque el compromiso de alcanzar la neutralidad de carbono antes de 2060 requiere reducciones rápidas de las emisiones después del pico.

Además, el crecimiento de los combustibles fósiles va más allá de los aumentos limitados de la demanda a corto plazo, ya que se basa en la expansión continua de la infraestructura de larga duración.

China dominó las inversiones en nuevas plantas de energía de carbón en 2020, abriendo tres cuartas partes de la capacidad mundial recién financiada. También representó más de las cuatro quintas partes de los proyectos de energía de carbón recientemente anunciados.

Se agregó a la red un total de 38 gigavatios (GW) de carbón nuevo, aproximadamente una gran planta de carbón por semana, y se anunció un total de 73 GW de nuevos proyectos planificados, mientras que se retiraron menos de 9 GW. Mientras tanto, los nuevos proyectos en el resto del mundo se contrajeron drásticamente.

Todos los ojos puestos en el plan quinquenal

Tanto el crecimiento continuo y acelerado de las emisiones como la inversión acelerada en infraestructura de combustibles fósiles son hechos que el líder chino Xi Jinping debe haber tenido muy en cuenta cuando se comprometió a apuntar a la neutralidad de carbono para 2060.

Por lo tanto, la promesa de Xi podría leerse como una señal nacional para cambiar estas tendencias, o como una señal internacional para darle un barniz verde a una economía que él cree que continuará aumentando las emisiones hasta finales de la década.

La indicación clave de hacia dónde se inclina el liderazgo serán los objetivos energéticos para 2025 que se publicarán como parte del decimocuarto plan quinquenal de China.

El plan general se dará a conocer en la sesión anual de la legislatura mayoritariamente ceremonial de China, a partir del viernes. Esto incluirá un límite en el consumo total de energía y un objetivo para la proporción de energía no fósil: la suma de energía renovable y nuclear.

Juntos, estos dos objetivos determinarán en gran medida el nivel máximo de emisiones de CO2 de China en 2025, con un poco de concesión dependiendo de la combinación exacta de combustibles fósiles.

Se publicará una gama de objetivos más específicos a fines de 2021 o principios de 2022, a medida que se implementen los planes específicos para la energía, las energías renovables, el carbón y otros sectores, así como el plan de acción de CO2 pico que está desarrollando el Ministerio de Medio Ambiente.

El aumento en las emisiones de CO2 de China en la última parte de 2020 muestra una clara necesidad de gestionar el crecimiento de la industria pesada y acelerar el despliegue de energía limpia, si se quieren cumplir los objetivos de China de alcanzar el pico y reducir las emisiones.
Parte de esta ambición ya parece estar materializándose, y se espera que las instalaciones de energía solar alcancen los 75GW este año, mientras que los nuevos objetivos en consideración también darían un nuevo impulso a las instalaciones de energía eólica después de adiciones récord a fines de 2020.

Por: Lauri Myllyvirta, Carbon Brief