Unilever gastará 1 mil millones de euros para deshacerse de combustibles fósiles en productos de limpieza

La inversión es un gran paso hacia el logro del objetivo del gigante de los consumidores de reducir a cero las emisiones de sus operaciones y sus proveedores para 2030.

Por Akshat Rathi

Eliminar el uso de combustibles fósiles para fabricar productos químicos ha sido técnicamente factible durante décadas, pero el costo sigue siendo prohibitivo para productos de uso masivo como Persil. 
Eliminar el uso de combustibles fósiles para fabricar productos químicos ha sido técnicamente factible durante décadas, pero el costo sigue siendo prohibitivo para productos de uso masivo como Persil.  Fotógrafo: Wolfram Schroll / Bloomberg

Cuando una empresa establece el objetivo de alcanzar cero emisiones en décadas, debe comenzar a reducir el carbono en todos los frentes posibles. Para Unilever NV, eso significa gastar 1.000 millones de euros (1.200 millones de dólares) para ayudar a sus proveedores a adoptar tecnologías para eliminar el uso de combustibles fósiles en la producción de productos de limpieza para 2030.

Puede que no asocie la suciedad negra del petróleo crudo con los detergentes de olor agradable que lavan su ropa, pero esa es la magia de la química. A través de una serie de reacciones químicas, los compuestos de carbono de cadena larga que se encuentran en el petróleo crudo pueden convertirse en sustancias químicas capaces de eliminar las manchas de aceite de la ropa.

Eliminar el uso de combustibles fósiles para fabricar esos productos químicos ha sido técnicamente factible durante décadas, pero el costo sigue siendo prohibitivo. Unilever es la primera gran inversión en un sector que finalmente ha comenzado a buscar reemplazar el aceite en su proceso de producción con ingredientes derivados de la madera o fermentación microbiana, o incluso carbón reciclado de otras industrias.

«Lo que Unilever está tratando de hacer es muy completo», dijo Katy Armstrong, investigadora de la Universidad de Sheffield que trabaja en la reutilización del carbono. «Con gran ambición, está mirando a toda la cadena de suministro».

En junio, el gigante de los bienes de consumo estableció el objetivo de reducir todas las emisiones de sus operaciones y sus proveedores  para 2039 . La compañía quiere alcanzar este hito con un uso mínimo de compensaciones de carbono, que son baratas de comprar pero  que no siempre  cumplen lo que prometen. Dado que el 30% de las emisiones anuales de la empresa provienen de los proveedores, solo puede alcanzar su objetivo si se exige a los proveedores que reduzcan el uso de combustibles fósiles. Aproximadamente el 65% de las emisiones de Unilever provienen de los clientes que utilizan su producto, y la compañía no ha establecido un objetivo firme de reducción para ellos.

El trabajo para eliminar los combustibles fósiles de los productos de limpieza comenzó en 2018, dice Ian Howell, quien dirige el equipo de investigación de Unilever que estudia materiales avanzados para productos de cuidado del hogar, incluidas las marcas Persil, Cif y Domestos. En un evento de la compañía, Howell escuchó al director ejecutivo de Seventh Generation, que Unilever adquirió en 2016, hablar sobre cómo todos sus productos de limpieza provienen de fuentes vegetales. Los empleados le preguntaron a Howell si todos los productos de Unilever podían hacer lo mismo. «Eso no es asequible ni sostenible», dijo Howell, «porque no hay suficientes [recursos naturales] para hacer ese cambio».

Howell comenzó a trabajar con su equipo para encontrar todas las fuentes de carbono de combustibles no fósiles que pudieran poner a trabajar. El resultado es lo que Unilever llama un «arco iris de carbono». El púrpura es para el dióxido de carbono capturado del aire o de la industria; el azul se deriva de fuentes marinas; verde de fuentes vegetales; gris por reciclar plástico; y negro de combustibles fósiles.

Arco iris de carbono de Unilver
Unilever

La tarea del equipo de Howell ahora es convertir las fábricas de Unilever para poder utilizar estas fuentes alternativas. Los $ 1.2 mil millones se destinarán a la investigación, implementación y trabajo con proveedores. Dependiendo de la disponibilidad de recursos locales, el «color» del carbón utilizado puede variar, pero el carbón negro se eliminará en una década.

Esos productos aún pueden venir en envases de plástico, que actualmente se derivan de combustibles fósiles y que Unilever está buscando limpiar en un esfuerzo separado. Pero Howell dijo que el uso de combustibles fósiles de Unilever asociado con productos químicos de limpieza es actualmente más alto que el asociado con su producción de plástico, de todos modos

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