Gas natural estadounidense y Covid-19: un paciente con síntomas leves

Por: Kan Chen y Marcial Nava

La industria del gas natural no será inmune al impacto devastador que COVID-19 ha tenido en la economía. La demanda en los sectores industrial y de servicios disminuirá significativamente debido a las políticas extendidas de “quedarse en casa” en todos los estados.

Sin embargo, incluso antes de la pandemia, la industria se vio afectada negativamente por los inviernos más cálidos que el promedio y la producción excesiva, a pesar de los esfuerzos cada vez mayores para sustituir el carbón por gas natural para la generación de electricidad.

Desde noviembre de 2019, el mercado mostró signos de exceso de oferta, ya que el índice de referencia Henry Hub continuó cayendo. En febrero de 2020, los precios bajaron a menos de $ 2 por millón de unidades térmicas británicas (MMbtu), muy por debajo de lo que se considera un precio de equilibrio promedio de $ 2.5 / MMbtu.

En consecuencia, se anunciaron amortizaciones y reducciones de gasto de capital a principios de año, especialmente para las empresas que operan en la región de los Apalaches. Producción en Marcellus y Utica, dos obras vitales de lutitas de los Apalaches entraron en una meseta.

Este puesto sugiere que los precios actuales del gas natural ya no respaldan el aumento de la actividad de perforación. Por lo tanto, la disminución de la producción de Apalaches parece inevitable.

COVID-19 probablemente exacerbará una disminución esperada en la producción. Sin embargo, sus efectos no serán tan catastróficos como lo han sido para el mercado del petróleo crudo. Esto se debe a que el mercado del gas natural tiene características distintas tanto en la producción como en el consumo, lo que resulta en una dinámica de precios diferente. De hecho, desde 2009, la volatilidad en los precios del gas natural ha sido significativamente menor que los precios del petróleo crudo (ver los precios del gas natural después del auge del esquisto bituminoso, BBVA Research, 2018).

Dado que el gas natural se produce y consume principalmente en el país, no esperamos los efectos a veces desenfrenados de la geopolítica, la asimetría de la información y la competencia de precios observada en el mercado del petróleo crudo.

Un mercado orientado al mercado interno.

Gracias a la floreciente industria del esquisto bituminoso, en los últimos años, la producción de gas natural ha aumentado constantemente, alcanzando un récord histórico de 102.8 mil millones de pies cúbicos por día (Bcf / d) a fines de 2019, en comparación con 75.5 Bcf / d a principios de 2017.

Casi el 17% de la producción de gas natural en los Estados Unidos proviene de pozos petroleros, lo que se denomina gas asociado y se considera un subproducto de la producción de petróleo crudo. En general, el gas asociado es una mezcla de metano y otros líquidos de plantas de gas natural (NGPL), como etano, propano, butano normal e isobuteno. Por lo tanto, la parte “húmeda”, como el petróleo crudo, puede procesarse y proporcionar insumos en la industria petroquímica.

Mientras tanto, dado que el petróleo crudo es la fuente principal de ingresos para los operadores de estos pozos, la producción de gas asociado generalmente es impulsada por la producción de petróleo, que conlleva mayores márgenes (Figura 3). Este es el caso del gas natural producido en regiones con baja permeabilidad y formaciones rocosas estrechas como Anadarko, Bakken, Eagle Ford, Niobrara y Permian. Entre estos, el Pérmico es la región más prominente, representando casi el 43% de la producción total de gas asociado.

El gas natural no asociado representa aproximadamente el 80% de la producción total. Los productores más destacados se encuentran en la región de los Apalaches, que incluye las obras de esquisto de Marcellus y Utica. La mayoría de los operadores en esta región extraen gas natural sin producir petróleo. Por lo tanto, cuando la demanda de gas natural es alta y la producción de gas natural asociada es baja, los productores de Appalachia pueden aumentar su producción para buscar mayores ganancias y, mientras tanto, el mercado puede alcanzar un nuevo equilibrio. A la larga, dicha elasticidad en el suministro ha demostrado ser un estabilizador efectivo para el mercado del gas natural. Sin embargo, a corto plazo, la transmisión a través de los precios de mercado y la inversión de capital demora aproximadamente tres trimestres y, por lo tanto, crea una oferta excesiva o insuficiente. Esta es una característica tradicional de los mercados de productos básicos por la cual los altos precios incentivan la producción y una mayor producción reduce los precios del mercado.

Del lado de la demanda, aproximadamente el 85% del gas natural producido en el país se consume dentro de sus fronteras. La ausencia virtual de competencia internacional contribuye a la estabilidad del mercado del gas natural. Además, a diferencia del petróleo crudo y el carbón, que se procesan para producir una amplia gama de productos esenciales en nuestra vida diaria, el gas natural se utiliza principalmente para generar calor y electricidad. Por lo tanto, el consumo de gas natural es relativamente sencillo de estimar, ya que la energía utilizada en los sectores industrial, comercial, de servicios públicos y residencial es relativamente estable.

El impacto de COVID-19 en el mercado interno

Se espera que COVID-19 perjudique la demanda hasta 2020. Por sectores, el consumo de gas natural en los sectores comercial e industrial puede experimentar la contracción más significativa a medida que la economía cae en recesión. A fines de abril, la producción de servicios públicos de los EE. UU. (Excluyendo HI y AK) fue solo un 4% menor que el año anterior. Esto refleja que la caída en la demanda industrial y comercial está siendo parcialmente compensada por la demanda en el sector residencial, que ha aumentado a medida que las personas se quedan y trabajan desde casa durante los bloqueos. Además, la demanda de gas natural en el sector de la energía eléctrica podría mantenerse estable o incluso mejorar ligeramente a medida que la participación del gas natural en la generación de electricidad continúe aumentando debido a los precios históricamente bajos y la creciente resistencia de los inversores a respaldar las plantas de carbón. La mayor parte del impacto en el consumo de gas natural se sentirá en el segundo trimestre, cuando están ocurriendo los peores efectos de la pandemia en la actividad económica. Sin embargo, a medida que la actividad económica se recupera en la segunda mitad del año, también lo hace el consumo industrial y comercial de gas natural. El saldo para el año, sin embargo, será negativo, y el consumo total de gas natural disminuirá a 83.4 Bcf / d en 2020 desde 84.9 Bcf / d en 2019.

Asimismo, esperamos que la producción de gas natural disminuya debido al efecto combinado de la pandemia y el colapso de los precios del petróleo. La disminución de los precios del petróleo está teniendo un impacto devastador en la industria del petróleo de esquisto bituminoso, especialmente en lugares como la región de Permian. En consecuencia, la producción del gas asociado disminuirá con el petróleo.

Dada la demanda relativamente estable y la oferta elástica, esperamos un mercado equilibrado de gas natural en el mediano plazo. Sin embargo, a corto plazo, dado que la disminución de los precios del petróleo afectará significativamente a los productores de petróleo, esperamos que la producción de gas asociada disminuya de 6.707 Bcf en 2019 a 6.211 Bcf en 2020. Mientras tanto, los productores de gas en Appalachia necesitarán más tiempo. precios para aumentar la capacidad. En otras palabras, una vez que los precios del petróleo se estabilicen, esperamos un repunte en los precios del gas natural y la producción de gas no asociada se recupere gradualmente y cierre la brecha.

A medida que la región de los Apalaches se mantiene antes de que suban los precios, la producción de gas no asociada se mantendrá relativamente estable. Para todo el año, esperamos que la producción de gas no asociada aumente de 33,055 Bcf en 2019 a 33,405 Bcf en 2021 a medida que el mercado se reequilibre. Después de eso, el precio del gas natural volverá a su rango de equilibrio de $ 2.5 a $ 3 por MMBtu.

Según nuestras estimaciones, la producción total comercializada de gas natural promediará 98.4 Bcf / d en 2020, con una producción mensual que disminuirá de 101.9 Bcf / d en enero a 92.6 Bcf / d en diciembre. Debido a la respuesta tardía de los precios del gas natural, la producción total de gas natural comenzará a recuperarse en la segunda mitad de 2021. Por lo tanto, nuestro pronóstico para la producción total promedia 96.7 Bcf / d en 2021.

Leer el informe completo en este enlace publicado en BBVA Research

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