Covid-19 podría devastar a los países pobres

La reflexión del artículo es que de no desarrollar una estrategia y plan de ayuda a los países pobres, pronto el problema podría complicarse en estas zonas pobres del planeta. Ello podría redundar en los riesgos de retorno de la pandemia, para los países ricos. Está en el interés propio del mundo rico ayudar

(The Economist) El nuevo coronavirus está causando estragos en los países ricos. A menudo se pasa por alto el daño que causará en los pobres, que podría ser aún peor. Los datos oficiales no comienzan a contar la historia. Hasta el 25 de marzo, África había reportado solo 2,800 infecciones hasta el momento; India, solo 650. Pero el virus se encuentra en casi todos los países y seguramente se propagará. No hay vacuna. No existe cura. Una suposición muy aproximada es que, sin una campaña de distanciamiento social, entre el 25% y el 80% de una población típica se infectará. De estos, quizás el 4.4% estará gravemente enfermo y un tercio de ellos necesitará cuidados intensivos. Para los lugares pobres, esto implica calamidad.

El distanciamiento social es prácticamente imposible si vives en un barrio pobre lleno de gente. Lavarse las manos es difícil si no tiene agua corriente. Los gobiernos pueden decirle a la gente que no salga a trabajar, pero si eso significa que sus familias no comerán, saldrán de todos modos. Si se evita, pueden amotinarse.

Entonces covid-19 pronto podría estar en todos los países pobres. Y sus sistemas de salud no están en condiciones de hacer frente. Muchos no pueden lidiar con las enfermedades infecciosas que ya conocen, y mucho menos con una nueva y altamente contagiosa. El gasto en salud per cápita en Pakistán es una doscientosésima parte del nivel en Estados Unidos. Uganda tiene más ministros del gobierno que camas de cuidados intensivos. A lo largo de la historia, los pobres han sido los más afectados por las pandemias. La mayoría de las personas que mueren de sida son africanas. La gripe española acabó con el 6% de toda la población de la India.

Docenas de países en desarrollo han ordenado bloqueos. India ha anunciado una «prohibición total» de salir de casa durante 21 días. Sudáfrica ha desplegado el ejército para ayudar a hacer cumplir uno. Pueden retrasar la enfermedad, pero es poco probable que la detengan.

Muchos lugares todavía están en negación. Los mercados callejeros en Myanmar están llenos. El presidente populista de Brasil, Jair Bolsonaro, desestima a covid-19 como solo «un resoplido». Algunos líderes no tienen idea. El presidente de Tanzania, John Magufuli, dijo que las iglesias deben permanecer abiertas porque el coronavirus es «satánico» y «no puede sobrevivir en el cuerpo de Cristo». Muchos autócratas ven a covid-19 como una excusa útil para apretar el agarre. Espere que algunos prohíban las manifestaciones políticas, pospongan las elecciones y extiendan la vigilancia sobre la vida cotidiana de los ciudadanos, todo para proteger la salud pública, por supuesto.

De acuerdo, hay algunas razones para la esperanza. Los países pobres son jóvenes (la mediana de edad en África es menor de 20 años) y los jóvenes parecen menos propensos a morir por una infección. Los más pobres son muy rurales: dos tercios de las personas en países con ingresos per cápita inferiores a $ 1,000 al año viven en el campo, en comparación con menos de un quinto en los países ricos. Los agricultores pueden cultivar ñames sin respirar gotas virales entre sí. El clima puede ayudar. Es posible, aunque lejos de ser cierto, que el clima cálido desacelere la propagación de covid-19. Algunos lugares tienen experiencia útil. Los países que soportaron el ébola aprendieron mucho sobre el lavado de manos, el rastreo de contactos y la seguridad pública.

Por desgracia, incluso las buenas noticias vienen con advertencias. Las personas en los países pobres pueden ser jóvenes, pero a menudo tienen pulmones débiles o sistemas inmunes, debido a la desnutrición, la tuberculosis o el VIH . La gente rural puede contraer el virus más tarde, pero probablemente todavía lo contraiga. Los bloqueos serán difíciles de mantener a menos que los gobiernos puedan proporcionar una red de seguridad generosa. Las empresas necesitan crédito para evitar despedir personal. Los trabajadores informales necesitan efectivo para ayudarlos. Desafortunadamente, los países pobres no tienen el poder financiero para proporcionar estas cosas, y covid-19 simplemente lo ha hecho mucho más difícil.

La demanda se ha desplomado para los productos básicos de los que dependen muchos mercados emergentes, desde el petróleo crudo hasta las flores frescas. El turismo se ha derrumbado. Nadie quiere visitar el Masai Mara o Machu Picchu en este momento. Los inversores extranjeros han extraído $ 83 mil millones de los mercados emergentes desde el comienzo de la crisis, la mayor salida de capital jamás registrada, dice el Instituto de Finanzas Internacionales, un grupo de análisis. Las remesas, generalmente una red de seguridad en tiempos difíciles, pueden caer a medida que los migrantes en los países ricos pierden sus empleos.

Muchos países pobres y de ingresos medios enfrentan una crisis de balanza de pagos y un colapso en los ingresos del gobierno, ya que necesitan aumentar los gastos e importaciones relacionados con la salud (para reducir el número de muertos) y el bienestar (para que los trabajadores puedan aislarse sin correr) sin dinero. Mientras que los gobiernos de los países ricos pueden endeudarse a bajo costo en una crisis a medida que los inversores acuden a la seguridad, los países pobres ven que sus costos de préstamos se disparan. La compensación entre salvar vidas y salvar medios de vida es insoportable. La preocupación, como dice Imran Khan, primer ministro de Pakistán, es que «si cerramos las ciudades … salvaremos [a la gente] de la pandemia en un extremo, pero morirán de hambre».

Lejos de ayudar, muchos países en mejor situación han tomado un giro nacionalista. Algunos lugares, como la UE, están restringiendo la exportación de botiquines. Eso va en contra de los valores que profesan tener. Otros países, como Kazajstán, están frenando las exportaciones de alimentos, que no escasean. Si el comercio global se agota, el daño económico será mucho mayor. Para los países pobres que dependen de alimentos importados, podría ser mortal.

Dado que aún se desconoce mucho acerca de covid-19, cualquier respuesta debe basarse en información imperfecta. Pero algunas cosas son urgentes y obvias. Los gobiernos de los países pobres, como en otros lugares, deben proporcionar a las personas información oportuna y precisa, por cualquier medio práctico. Sin encubrimientos, sin cierres de Internet, sin arrestos de quienes comparten noticias no deseadas.

Tiempo de ser generoso

Mientras tanto, el mundo rico debería ayudar al mundo pobre de manera rápida y copiosa. El FMI dice que está listo para desplegar su capacidad de préstamo de 1 billón de dólares. Se puede necesitar mucho más. Cuando The Economist fue a la conferencia de prensa, el G20 estaba a punto de establecer un plan. Debería ser generoso. Algunos de esos grandes botes de rescate del mundo rico deberían usarse para amortiguar el sufrimiento del sur global. China está ganando influencia con entregas de alto perfil de equipos médicos. Los países pobres recordarán quién los ayudó. Como lo demostraron las campañas anteriores contra la malaria y el VIH , se requiere un esfuerzo global coordinado para revertir un flagelo global. Es demasiado tarde para evitar una gran cantidad de muertes, pero no demasiado tarde para evitar una catástrofe. Y a los países ricos les interesa pensar globalmente y localmente. Si se deja que covid-19 asole el mundo emergente, pronto se extenderá de nuevo al rico.

Artículo publicado originalmente en versión digital de The Economist

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