AIE: Los suministros de minerales para automóviles eléctricos ‘deben multiplicarse por 30’ para cumplir los objetivos climáticos

La industria del automóvil eléctrico puede necesitar al menos 30 veces más litio, níquel y otros minerales clave para 2040 para cumplir con los objetivos climáticos globales, según la Agencia Internacional de Energía (AIE).

Estos metales se encuentran entre los pocos que se consideran vitales en la fabricación de paneles solares, turbinas eólicas y otras tecnologías de energía limpia.

En general, la organización con sede en París dice que la producción de estos minerales clave puede necesitar cuadriplicarse durante las próximas dos décadas para lograr el objetivo del Acuerdo de París de limitar el calentamiento a «muy por debajo» de 2 ° C, o expandirse hasta seis veces para alcanzar el nivel neto. -cero a nivel mundial para 2050.

Su nuevo informe que examina el estado de estos minerales concluye que los planes actuales de suministro e inversión «no alcanzan» lo que será necesario para una transición generalizada a las energías limpias.

El informe de la IEA examina las barreras, algunas de las cuales han sido cubiertas anteriormente por Carbon Brief, que podrían evitar que la industria de los minerales se amplíe para satisfacer esta demanda futura.

Sin embargo, en una introducción al informe, el director ejecutivo de la IEA, el Dr. Fatih Birol, escribe:

“Estos peligros son reales, pero se pueden superar. La respuesta de los formuladores de políticas y las empresas determinará si los minerales críticos siguen siendo un facilitador vital para las transiciones de energía limpia o se convierten en un cuello de botella en el proceso «.

Mayor demanda

En términos generales, las demandas de minerales de las tecnologías de energía limpia son mayores que sus contrapartes de combustibles fósiles, dice la AIE.

Esto se puede ver en el gráfico a continuación, que muestra cómo una planta eólica marina requiere hoy alrededor de 12 veces más recursos minerales que una planta de gas equivalente.

Según la AIE, el aumento de la energía renovable en los últimos años significa que desde 2010 la cantidad promedio de estos minerales requeridos para una nueva unidad de capacidad de generación de energía se ha incrementado en un 50%.

En su nuevo informe, la agencia evalúa la demanda futura de estos metales en diferentes aplicaciones energéticas bajo dos escenarios diferentes, que ven la demanda general duplicando o cuadruplicando, como muestra el gráfico a continuación.

Primero está el “escenario de desarrollo sostenible” (SDS) de la AIE, que dice está alineado con el objetivo del Acuerdo de París de mantener el calentamiento en “muy por debajo de 2 ° C”. 

Si bien se ha cuestionado la SDS de la AIE y su alineación con el Acuerdo de París , el informe también menciona un «impulso adicional dramático» necesario para lograr el cero neto global para 2050. Se espera que la agencia publique una «hoja de ruta integral hacia cero emisiones netas». para el 2050 ”en las próximas semanas.

El nuevo informe también utiliza el «escenario de políticas declaradas (STEPS)», que «proporciona una indicación de dónde las medidas y planes de políticas actuales podrían llevar al sector energético». 

Combinó las tendencias de energía limpia principalmente de World Energy Outlook 2020 con un nuevo análisis de los cambios en el uso de minerales basado en una “revisión exhaustiva de la literatura y consultas con expertos y la industria”.

En particular, según la SDS, la participación de las tecnologías de energía limpia en la demanda total de minerales aumentará significativamente, convirtiéndose en el mercado principal de níquel, cobalto y litio. Esto se puede ver en el gráfico siguiente. 

Necesidades materiales

Se espera que las baterías de vehículos eléctricos y el almacenamiento de baterías sean, con mucho, el mayor contribuyente al futuro aumento de la demanda, y el litio, el níquel, el cobalto, el manganeso y el grafito son cruciales para garantizar el rendimiento, la longevidad y la densidad de energía. 

En la SDS, la demanda de minerales del sector de las baterías se multiplicará por 30 en 2040. La demanda de litio y níquel solo para baterías de vehículos eléctricos aumentará 43 y 41 veces, respectivamente.

La generación de energía con bajas emisiones de carbono también representa una parte considerable del crecimiento futuro de la demanda de minerales, y los elementos de tierras raras que se necesitan actualmente para los imanes permanentes en las turbinas eólicas y los motores eléctricos, por ejemplo. 

A medida que las sociedades se electrifican cada vez más, la expansión de las redes eléctricas también requerirá grandes cantidades de cobre y aluminio.

La IEA señala que la demanda futura de minerales está «sujeta a una incertidumbre considerable» debido tanto al alcance de las políticas climáticas como a la dirección que toman las diferentes tecnologías. Por ejemplo, las necesidades de minerales pueden cambiar en respuesta a los precios del mercado o al éxito comercial de una tecnología sobre otra.

Para abordar esto, la agencia evaluó 11 casos alternativos que explican parte de la variabilidad potencial en diferentes sectores. Por ejemplo, la demanda de cobalto podría ser entre seis y 30 veces mayor que los niveles actuales, dependiendo de los desarrollos futuros tanto en la química de las baterías como en las políticas climáticas (Tesla y General Motors se encuentran entre las empresas que exploran baterías de automóvil con bajo contenido de cobalto o sin cobalto).

El informe concluye que la mayor incertidumbre para la demanda futura de minerales se relaciona con la ambición de las políticas climáticas globales:

“La gran pregunta para los proveedores es si el mundo realmente se dirige hacia un escenario compatible con el Acuerdo de París. Los formuladores de políticas tienen un papel crucial en reducir esta incertidumbre al dejar claras sus ambiciones y convertir los objetivos en acciones. Esto será vital para reducir los riesgos de inversión y asegurar un flujo adecuado de capital a nuevos proyectos ”.

‘Incompatibilidad inminente’

En un comunicado emitido para acompañar al informe, Birol dice:

«Los datos muestran un desajuste inminente entre las ambiciones climáticas reforzadas del mundo y la disponibilidad de minerales críticos que son esenciales para hacer realidad esas ambiciones».

Para la SDS en particular, la escala de crecimiento de la demanda de la mayoría de estos minerales está muy por encima de los niveles que se han visto en los últimos años, como muestra el gráfico a continuación.

Por ejemplo, entre ahora y 2040 el crecimiento promedio anual de la demanda de litio es alrededor de nueve veces más alto que los niveles observados durante la última década. Mientras tanto, la demanda de cobre debe continuar satisfaciéndose al mismo nivel, relativamente alto.

La IEA identifica varios «factores de riesgo» que, según dice, pueden «aumentar la posibilidad de estrechez del mercado y nuevos ciclos de precios, lo que ralentiza las transiciones energéticas».

Estos incluyen los largos períodos de tiempo que suelen implicar el inicio de nuevos proyectos mineros, una tendencia hacia la disminución de la calidad de los recursos en muchas minas y un escrutinio cada vez mayor de los problemas ambientales y sociales en estos sitios.                                

El informe también señala que muchas minas están ubicadas en áreas de alto riesgo climático. Aproximadamente la mitad de la producción mundial de litio y cobre se encuentra en áreas de alto estrés hídrico, por ejemplo.

La IEA afirma que otro problema es la concentración geográfica de muchos de estos minerales, como se muestra en el cuadro a continuación. 

Con frecuencia, un solo país es responsable de aproximadamente la mitad de la producción mundial, lo que deja al mercado mundial vulnerable a medidas comerciales o eventos en esas naciones que van desde desastres naturales hasta golpes militares.

Recomendaciones de la IEA

A pesar de estos problemas, la IEA enfatiza que «no hay escasez de recursos», la cantidad de minerales clave que se encuentran en depósitos subterráneos. Agrega que el tamaño de las reservas económicamente viables ha ido creciendo, a pesar del aumento de la producción.

La agencia también proporciona “seis recomendaciones clave para un enfoque nuevo e integral de la seguridad minera”.

Una de estas recomendaciones es aumentar el reciclaje para aliviar la presión sobre los nuevos suministros, aunque, como muestra el cuadro a continuación, se espera que los metales reciclados solo sean una fracción del total utilizado para 2040.

Además de que los gobiernos del mundo tienen claras sus políticas climáticas, la agencia también destaca la importancia de promover la I + D, mantener altos estándares ambientales y sociales y fortalecer la colaboración internacional entre productores y consumidores.

Finalmente, la AIE enfatiza que, si bien las actividades mineras producen gases de efecto invernadero, “las emisiones a lo largo de la cadena de suministro de minerales no niegan las claras ventajas climáticas de las tecnologías de energía limpia”.

Por: Josh Gabbatiss, Carbon Brief