La situación de los minerales estratégicos

Relaciones con EEUU

Este contexto de tensiones internacionales y lucha de poderes a nivel global, ha llevado a un aumento claro de la especulación sobre la seguridad de la cadena de suministro de las Tierras Raras. Esto se debe al hecho de que son minerales críticos para muchos sectores de alta tecnología como la movilidad eléctrica, las energías renovables además de las múltiples aplicaciones militares y científicas. El control monopolístico ejercido por la China, quien en 2019 controlaba más de un 60% de la extracción de estos recursos, ha generado mucha preocupación Casa Blanca.

A parte de retomar las excavaciones en el yacimiento de Mountain Pass, California, el gobierno de los EEUU busca diversificar sus proveedores de tierras raras para complementar la insuficiente producción local. Como parte de esta estrategia, y sobre todo para ganar control sobre las Tierras Raras Pesadas, el gobierno estadounidense ha firmado un acuerdo con el gobierno Australiano para buscar nuevos depósitos de estos minerales y de esta manera, asegurar el abastecimiento de estos. Esta alianza es fruto del acuerdo entre Lynas, y MP Materials (empresa estadounidense), para implementar una planta de procesamiento de óxidos de Tierras Raras en los EEUU. Se debe tener en cuenta, pero, que el obstáculo más grande que presentan las tierras raras es el proceso de separación y tratamiento de los óxidos, ya que, aparte de ser extremadamente caro y altamente consumidor de energía, es un procedimiento muy tóxico que contamina las aguas residuales con residuos radiactivos (Financial Times, 2020). Esta dificultad para procesar las tierras raras se ve claramente con el ejemplo de Mountain Pass. Esta mina, operada por MP Materials, es propiedad de inversores estadounidenses, no obstante, un 10% de las acciones pertenecen a Leshan Shenghe Rare Earth, una empresa china que se dedica al procesamiento de estos minerales en sus plantas en el sur-oeste de este país. Es allí donde se procesa enteramente la extracción de Mountain Pass. Esta externalización del refinamiento complica el control de estos preciados minerales, de aquí el acuerdo entre MP Materials y Lynas para la construcción de la plana de procesamiento in situ.

Como parte de esta política de diversificación y para, en parte, sobrepasar las restricciones medioambientales occidentales que dificultan la extracción de TR, el gobierno de Washington ha mostrado interés por los yacimientos de estos minerales en África, en especial en Gakara, Burundi ya que es el yacimiento conocido con más concentración de tierras raras del mundo. Si bien se sabe, a través de las últimas noticias al respeto, que el Departamento de Defensa de los EEUU ha estado negociando con Rainbow Rare Earth para importar sus productos, por el momento no hay ningún acuerdo firmado.

Relaciones con Europa

El último informe sobre minerales críticos de la Comisión Europea admite que “Las carencias de capacidad de la UE en lo que se refiere a la extracción, transformación, reciclaje, refinado y separación (en el caso del litio o las tierras raras, por ejemplo) reflejan una falta de resiliencia y una elevada dependencia del suministro procedente de otras partes del mundo. En la actualidad, determinados materiales extraídos en Europa (como el litio) deben abandonar el continente para su transformación. Las tecnologías, capacidades y competencias en los ámbitos del refinado y la metalurgia constituyen un vínculo crucial en la cadena de valor” (European Commission, 2020)

Actualmente, el 98% de las tierras raras usadas en la Unión Europea provienen de la China. Esa dependencia de la China pone en relieve la necesidad de crear resiliencia en la cadena de suministro de estos minerales críticos. Para reducir este indicador de criticidad, la UE busca asociaciones estratégicas para tener un control más amplio de la cadena de suministro. Este tipo de asociaciones estratégicas, que abarcan la extracción, la transformación y el refinado, son particularmente importantes para los países y regiones en desarrollo ricos en recursos, como África. La UE puede ayudar a sus países socios a desarrollar sus recursos minerales de forma sostenible mediante el apoyo a la mejora de la gobernanza local y la difusión de prácticas mineras responsables, creando a su vez valor añadido en el sector minero e impulsando el desarrollo económico y social.  

De hecho, África es el tercer mayor proveedor de la Unión Europea, además, la Comisión Europea expresó el pasado Marzo, la intención de reforzar y mejorar las relaciones con el continente africano en diferentes ámbitos clave como son la transición verde; la transformación digital; el crecimiento sostenible y trabajo; paz y gobernanza; migración y movilidad. Es importante recalcar que estos cinco objetivos, están entrelazados entre sí, y si bien solo los dos primeros necesitan de los recursos naturales claves, no se podrá asegurar la paz sin una buena gestión de estos recursos naturales, y sin estabilidad gubernamental, no se puede construir un futuro sostenible.

Recientemente, la UE ha creado la Alianza de Materias Primas de Europa, reconociendo la necesidad de establecer una cadena de suministro y procesamiento sostenible. Esta iniciativa deriva del último informe de la Comisión Europea sobre minerales críticos, y tiene los siguientes objetivos:

  • Desarrollar cadenas de valor resilientes para los ecosistemas industriales de la UE
  • Reducir la dependencia de materias primas a través del uso circular de los recursos
  • Reforzar la producción local de materias primas
  • Diversificar las fuentes y eliminar distorsiones en el comercio internacional respectando las obligaciones europeas internacionales

Esta Alianza tiene como primer foco de acción la cadena de valor de las Tierras Raras al ser los elementos más críticos de la UE. La Alianza deberá tener en cuenta países como Burundi para diversificar su cadena de suministro altamente dependiente de la China ya que la producción local no va a ser suficiente para cubrir la demanda creciente de estos minerales.

Por: Cristina Costa Salavedra